In de bijna 40 jaar dat Loretta Mester, voorzitter van de Cleveland Fed, voor de Federal Reserve werkte en de Federal Reserve hielp leiden, maakte ze deel uit van een revolutie waarbij de Amerikaanse centrale bank steeds gedetailleerder en overvloediger commentaar gaf op de economie en het monetaire beleid.

Nu ze op weg is naar haar verplichte pensionering in juni, heeft de voorzitter van de Cleveland Fed een afscheidsgedachte: Met de economie in beweging na de COVID-19 pandemie en met onzekerheid over zelfs fundamentele aspecten van hoe dingen werken, kan precisie een vijand zijn.

"De markten willen zeker precies weten ... 'wanneer gaat u de rente verlagen? Dat is waar ze zich op richten," zei Mester, 65, in een interview met Reuters aan de zijlijn van een conferentie van de Atlanta Fed deze week. "Het publiek ... wil niet een heleboel ingewikkelde dingen horen. Ze willen weten 'wat denkt u echt?"

"We zijn in de loop der tijd veel transparanter geworden," zei ze, "maar we zijn niet vooruitziend. We weten niet precies hoe de dingen gaan lopen ... Als de economie anders evolueert dan u verwacht, en wezenlijk anders, ... dan moet uw beleid daarop inspelen."

Gezien hoeveel er onbekend is, zei ze dat de Fed meer van die onzekerheid zou moeten inbouwen in hoe ze over het beleid praat, door zich minder te richten op een basislijn of "modale" vooruitzichten en meer op een handvol van de meest waarschijnlijke uitkomsten - of scenario's - die het publiek zouden helpen zich beter te concentreren op hoe beleidsmakers zouden reageren als de economie, zoals onvermijdelijk zal gebeuren, iets anders doet dan verwacht.

"Als u alleen de modale vooruitzichten communiceert, communiceert u uw werkelijke visie op de economie niet goed aan het publiek," zei Mester, verwijzend naar economische projecties die vroeg in de pandemie werden gemaakt als een extreem voorbeeld van hoe elke vooruitblik berust op reeksen aannames die volgens haar steeds moeilijker te maken zijn.

ACTIEVE DISCUSSIE

Mester gaat met pensioen voordat later dit jaar een herziening van de Fed van start gaat over de manier waarop de centrale bank haar beleid bepaalt, de instrumenten die ze gebruikt om haar beslissingen uit te voeren en de strategie om daarover te communiceren - een gebied waar volgens haar nog veel werk verzet moet worden.

De Atlanta Fed conferentie in Amelia Island, Florida, richtte zich deze week op enkele van de vragen die de centrale bank wil beantwoorden over de post-pandemische economie, waaruit een gedeeld gevoel onder beleidsmakers bleek dat het komende tijdperk, in combinatie met veranderende handelsbetrekkingen en volatiele geopolitiek, een uitdaging zou kunnen zijn voor centrale banken om door te navigeren.

David Zervos, hoofd marktstrateeg bij Jefferies, stelde bijvoorbeeld dat het gebruik van obligaties door de Fed tijdens de crisis iets zou kunnen zijn dat het uiteindelijke effect van het monetaire beleid afzwakte toen de rente begon te stijgen, omdat het verliezen op de balans van de Fed bracht die anders door het publiek zouden zijn gedragen en de uitgaven omlaag dreven.

Anderen gingen in op manieren waarop de Amerikaanse huizenmarkt de impact van de centrale bank zou kunnen verzwakken in plaats van versterken, zoals in het verleden het geval was, en waarschuwden hoe de brede economische steunmaatregelen die de Fed tijdens de pandemie heeft genomen, de basis zouden kunnen leggen voor wat de Fed tijdens de volgende schok zou moeten doen.

"Het is een actieve discussie ... over hoe we over de langere termijn moeten denken," zei voorzitter Raphael Bostic van de Atlanta Fed in een interview met journalisten in de marge van de conferentie op Amelia Island. "We weten dat er veranderingen zijn gekomen door de pandemie, in hoe arbeidsmarkten werken, in termen van diversificatie van toeleveringsketens en al die dingen die het basisniveau van energie in de economie kunnen veranderen."

Hoe dat op de lange termijn uitpakt, is iets dat analisten moeten proberen te begrijpen.

Maar het monetaire beleid is verantwoordelijk voor het stabiliseren van de prijzen en de werkgelegenheid op de korte tot middellange termijn, een oefening die zich traditioneel richt op het beheren van de vraag, omdat dat het aspect van de economie is dat het meest direct beïnvloed wordt door de rentetarieven - de kosten om geld te lenen.

Het hangt echter ook af van hoe de economie zich naar verwachting in de loop van de tijd zal ontwikkelen, en die berekening wordt ingewikkeld als zaken als productiviteit, de neutrale rentevoet of de waarschijnlijkheid en impact van aanbodschokken niet relatief stabiel zijn of op zijn minst op bekende en enigszins voorspelbare manieren veranderen.

GELOOFWAARDIGHEID VERGROTEN

Mester merkte op dat de pandemie centrale bankiers in wezen in de rol van epidemiologen en virologen plaatste - ver van hun expertise - aangezien elke plausibele vooruitblik voor de economie afhing van aannames over infecties, virusvarianten en vaccins.

Op dezelfde manier, zei ze, als beleidsmakers er bijvoorbeeld niet langer van uit kunnen gaan dat aanbodschokken snel wegebben, of als ze merken dat de economie anders reageert dan voorheen op een bepaald renteniveau, verliezen economische modellering en projectie hun houvast.

"Dat verhoogt de mate van onzekerheid, dus je moet veel wendbaarder worden. Hoe stel je jezelf zo op dat je goed gepositioneerd bent, hoe de dingen ook gaan?" Mester zei, en merkte op hoe de aanvankelijke aanname dat de stijgende inflatie in 2021 "van voorbijgaande aard" zou blijken, renteverhogingen uitstelde die volgens haar eerder hadden kunnen beginnen en met minder risico en drama hadden kunnen verlopen.

Betere communicatie over hoeveel de Fed niet weet, zei ze, zou dat soort fouten in de toekomst kunnen helpen voorkomen door in elke beleidsverklaring of in minder frequente documenten zoals het tweejaarlijkse monetaire beleidsrapport aan het Congres, de meest waarschijnlijke economische verhaallijnen en de "reactiefunctie" die Fed-functionarissen als reactie daarop zouden gebruiken, te bespreken.

Het kan een uitdaging zijn om de ongelijksoortige groep van maximaal zeven presidenten en 12 presidenten van reservebanken van de Fed op één lijn te krijgen over die aanpak, erkende Mester. Maar volgens haar zou het de geloofwaardigheid van de centrale bank vergroten om bot te zijn over de spreiding van mogelijke uitkomsten, in plaats van toe te staan dat het publiek preciezere verwachtingen ontwikkelt en vervolgens ongelijk krijgt.

"Laten we gewoon drie in het oog springende scenario's kiezen. Er zal er één zijn die waarschijnlijk wat meer gewicht in de schaal legt ... Dit is wat wij denken dat er gaat gebeuren. We hebben echter deze alternatieve risico's.

"Dat is geen triviaal iets om te doen," zei ze, maar "dat kan uw geloofwaardigheid alleen maar vergroten."