Israëlische strijdkrachten hebben de gevechtshandelingen in het Jabalia-gebied in het noorden van Gaza beëindigd na het vernietigen van meer dan 10 kilometer aan tunnels tijdens dagen van intense gevechten waarbij meer dan 200 luchtaanvallen plaatsvonden, zei het leger vrijdag.

Aan de zuidkant van Gaza vonden Israëlische troepen die een offensief naar Rafah ondernamen raketwerpers en andere wapens, evenals tunnelschachten die door Hamas in het stadscentrum waren gebouwd, zei het leger. Israëlische troepen onder leiding van tanks proberen de gevechtsformaties van Hamas in de stad aan de grens met Egypte uiteen te drijven.

In een update over meer dan twee weken van intense gevechten in Jabalia, zei het Israëlische leger dat de troepen hun operatie hadden voltooid en zich hadden teruggetrokken om zich voor te bereiden op andere operaties in Gaza.

Tijdens de operatie vonden de troepen de lichamen van zeven van de 250 gijzelaars die door Hamas geleide militanten ontvoerd werden toen ze op 7 oktober vorig jaar over de grens naar Israël stormden en ongeveer 1.200 mensen doodden, volgens Israëlische berekeningen.

Sindsdien zijn er meer dan 36.000 Palestijnen gedood in de Israëlische lucht- en landoorlog in Gaza, zegt het door Hamas geleide ministerie van Volksgezondheid, en een groot deel van de dichtbevolkte enclave ligt in puin.

In Jabalia, een dichtbevolkte stadswijk bevolkt door vluchtelingen van de stichtingsoorlog van Israël in 1948 en hun nakomelingen, veranderde Hamas het "burgergebied in een versterkte gevechtszone", aldus de militaire verklaring.

De Israëlische troepen doodden honderden militanten in gevechten van dichtbij en namen grote hoeveelheden wapentuig in beslag en vernietigden raketlanceerders die klaarstonden voor gebruik.

Ondergronds maakten de Israëlische troepen een met wapens gevuld tunnelnetwerk van meer dan 10 km onklaar en doodden de commandant van het Hamas-districtbataljon, aldus de verklaring.

Israël heeft wat het noemt het opzettelijk insluiten van strijders in woonwijken door Hamas de schuld gegeven van het hoge aantal burgerslachtoffers in de oorlog. Hamas heeft ontkend burgers als dekking voor strijders te gebruiken.

Jabalia wordt al wekenlang geteisterd door hevige gevechten, wat nog eens onderstreept hoe moeilijk het voor Israël is om Hamas-eenheden te vernietigen.

Er waren weken van hevige gevechten in Jabalia in de beginfase van de Israëlische campagne en in januari zei het leger dat het alle Hamas-commandanten had gedood en de gevechtsformaties van de heersende groep in Gaza in het gebied had uitgeschakeld.

De gelofte van de Israëlische premier Benjamin Netanyahu om Hamas uit te roeien als een gevechts- en politieke macht, stuitte op de diepe wortels van de islamistische groep in het sociale weefsel van Gaza.

De Amerikaanse minister van Buitenlandse Zaken Antony Blinken drong er woensdag bij Israël op aan om met een naoorlogs plan voor Gaza te komen, en waarschuwde dat zonder een dergelijk plan verdere militaire overwinningen misschien niet duurzaam zouden zijn en er wetteloosheid, chaos en een comeback van Hamas zou kunnen ontstaan.

RAFAH VECHTEN

Israëlische tanks reden dinsdag het centrum van Rafah binnen als onderdeel van een reeks verkennende operaties rond het gebied dat een van de belangrijkste brandpunten is geworden van de oorlog in Gaza, die nu al acht maanden aan de gang is.

Het leger zei dat het raketten met een langere reikwijdte was tegengekomen, evenals voorraden raketgestuurde granaten, explosieven en munitie, terwijl het doorging met "op inlichtingen gebaseerde operationele activiteiten" in Rafah, dat aan de grens van Gaza met Egypte grenst.

Hamasstrijders toonden vorige week hun voortdurende kracht in Rafah en lanceerden zondag voor het eerst in maanden raketten op het commerciële centrum Tel Aviv van Israël.

De Islamitische Jihad, de kleinere militante bondgenoot van Hamas, zei vrijdag dat het een spervuur van mortierbommen had afgevuurd op een groep Israëlische soldaten en voertuigen die de buurt van de Salah al-Din Poort aan de zuidelijke rand van Rafah waren binnengedrongen. Er werden geen verdere details gegeven.

Rafah, de enige grote stad in Gaza die nog moet worden ingenomen door Israëlische troepen, was een toevluchtsoord voor meer dan een miljoen Palestijnen die uit hun huizen werden verdreven door gevechten in andere gebieden van de kleine kustenclave, maar de meesten zijn nu vertrokken nadat hen was verteld om te evacueren in de aanloop naar de Israëlische operatie.

Honderdduizenden wonen nu in tenten en andere tijdelijke onderkomens in een speciale evacuatiezone in het nabijgelegen Al-Mawasi, een zanderige, met palmbomen bezaaide wijk aan de kust, en in gebieden in centraal Gaza.

Israël heeft wekenlang aangegeven dat het van plan was om een aanval uit te voeren op de overgebleven Hamasbataljons in Rafah, wat leidde tot internationale veroordelingen en waarschuwingen, zelfs van bondgenoten zoals de Verenigde Staten, om de stad niet aan te vallen zolang deze nog vol ontheemden zat.

De risico's werden zondag nog eens onderstreept toen een Israëlische luchtaanval op twee Hamas-commandanten buiten de stad een vuurzee veroorzaakte waarbij minstens 45 mensen omkwamen die onderdak zochten in tenten naast de compound die door de jets werd geraakt.

Terwijl de oorlog zich voortsleept en de infrastructuur van Gaza op grote schaal is verwoest, heeft de ondervoeding zich verspreid onder de 2,3 miljoen inwoners, terwijl de hulpleveranties zijn vertraagd en de Verenigde Naties hebben gewaarschuwd voor een beginnende hongersnood.