De Amerikaanse minister van Buitenlandse Zaken Antony Blinken bezoekt maandag Egypte en Israël in de hoop het staakt-het-vuren af te dwingen dat president Joe Biden vorige maand voorstelde, in een allesomvattende poging van Washington om een einde te maken aan de Gaza-oorlog.

In de aanloop naar zijn aankomst verdubbelden beide partijen hun harde standpunten die alle eerdere pogingen om de gevechten te beëindigen de grond in boorden, terwijl Israël doorging met aanvallen in het midden en zuiden van Gaza, die tot de bloedigste van de oorlog behoorden.

"We zetten ons in voor de totale overwinning," zei premier Benjamin Netanyahu in een verklaring die door zijn kantoor werd vrijgegeven, waarin hij de opmerkingen citeerde die hij zondag maakte voor familieleden van Israëli's die in Gaza waren gedood.

"Wat is het belangrijkste geschil? Het gaat over de eis van Hamas ... dat we ons ertoe verbinden om de oorlog te stoppen zonder ons doel te bereiken om Hamas.... te elimineren. Ik ben niet bereid om dat te doen. Dat is duidelijk."

Hamas zei op zijn beurt dat Washington er bij zijn bondgenoot Israël op moet aandringen om de gevechten te stoppen.

"We roepen de Amerikaanse regering op om druk uit te oefenen op de bezetting om de oorlog tegen Gaza te stoppen, en de Hamasbeweging is bereid om positief te reageren op elk initiatief dat een einde maakt aan de oorlog," vertelde de hoge Hamasfunctionaris Sami Abu Zuhri aan Reuters in de aanloop naar Blinkens aankomst.

De oorlog is nu zijn negende maand ingegaan, sinds strijders onder leiding van Hamas 1200 mensen doodden en ongeveer 250 anderen gijzelden tijdens een rooftocht door het zuiden van Israël. Als reactie daarop lanceerde Israël een aanval op de Gazastrook die meer dan 37.000 Palestijnen het leven heeft gekost en het grootste deel van de enclave tot woestenij heeft gereduceerd.

Palestijnse functionarissen zeiden dat er de afgelopen 24 uur nog eens 40 lichamen in ziekenhuizen zijn aangekomen. Er wordt aangenomen dat er nog duizenden doden onder het puin begraven liggen.

AANVALLEN IN RAFAH, NUSSEIRAT

In Rafah, de stad aan de zuidelijke rand van Gaza waar Israël vorige maand een offensief lanceerde in weerwil van smeekbeden van het Witte Huis, zeiden bewoners maandag dat tanks in de vroege ochtenduren hadden geprobeerd om dieper naar het noorden door te stoten. Ze bevonden zich aan de rand van Shaboura, een van de dichtstbevolkte wijken in het hart van de stad, een bolwerk van militanten.

Ongeveer de helft van de 2,3 miljoen inwoners van de Gazastrook had vóór de aanval van vorige maand onderdak gevonden in Rafah, en een miljoen mensen heeft opnieuw moeten vluchten.

Sinds vorige week heeft Israël ook een grootschalige aanval uitgevoerd in het centrale deel van de Gazastrook, rond de kleine stad Deir al-Balah, het laatste bevolkingscentrum dat nog bestormd moest worden. Maandag zeiden bewoners dat de Israëli's zich uit sommige gebieden daar hadden teruggetrokken, maar dat ze luchtaanvallen en beschietingen bleven uitvoeren.

Inwoners van Nuseirat ten noorden van Deir al-Balah waren nog steeds bezig met het opruimen van puin nadat Israël daar zaterdag tijdens een massale inval vier gijzelaars had bevrijd. Palestijnse functionarissen zeggen dat er 274 mensen werden gedood, waarmee het een van de dodelijkste aanvallen van de oorlog was. Israëlische strijdkrachten zeiden dat ze op de hoogte waren van minder dan 100 Palestijnen die daar gedood werden tijdens intense vuurgevechten, en wisten niet hoeveel van hen strijders waren.

"We zijn uitgeput en hulpeloos, genoeg is genoeg," zei Jehad, die met zijn familie onder vuur vluchtte voor de aanval van zaterdag in Nusseirat en nu in Deir al-Balah is. De familie was voor hun laatste vlucht al verplaatst van Gaza Stad naar Nusseirat, naar Khan Younis, naar Rafah en weer terug naar Nusseirat.

Op een door Reuters verkregen video uit Nusseirat beschreef inwoner Anas Alyan, die buiten de ruïnes van zijn huis stond, hoe Israëlische commando's in korte broek in de straten verschenen en wild vuurden terwijl F-16's en quadcopters vanuit de lucht vuurden.

"Iedereen die zich op straat bewoog werd gedood - iedereen die bewoog, of liep, werd onmiddellijk gedood," zei hij. "Er zitten nog steeds kinderen onder dit gebouw. We weten niet hoe we ze eruit moeten halen," zei hij terwijl hij naar een ruïne wees. "Vandaag vonden we gemartelde kinderen in dat gebouw," zei hij terwijl hij naar een ander wees.

Na maanden van mislukte vredesinspanningen koos Biden een nieuwe weg met zijn openbare aankondiging van zijn voorstel voor een staakt-het-vuren op 31 mei, waarbij hij het beschreef als een aanbod dat al door Israël was geaccepteerd. Amerikaanse functionarissen zeggen dat Biden het opzettelijk onthulde zonder het eerst aan de Israëli's te vragen, om de druk voor een akkoord op te voeren.

Volledige details zijn niet openbaar gemaakt, maar het aanbod zoals beschreven door Amerikaanse functionarissen is vergelijkbaar met teksten die sinds januari in eerdere mislukte vredespogingen naar voren zijn gebracht: een lange wapenstilstand, in verschillende fasen, met geleidelijke vrijlating van Israëlische gijzelaars die uiteindelijk tot een einde van de oorlog leidt.

Wat deze keer anders is, is dat de Israëlische strijdkrachten het grootste deel van het grondgebied in de Gazastrook nu minstens één keer hebben bestormd, en dat Netanyahu onder grotere binnenlandse politieke druk staat om tot een akkoord te komen. De gevechten zijn ook sterk geëscaleerd in het noorden van Israël langs de Libanese grens, waardoor de dreiging van een totale oorlog tussen Israël en de Libanese Hezbollah-groep, die veel beter bewapend is dan Hamas, toeneemt.

Benny Gantz, een populaire centristische voormalige legerleider, stapte zondag uit het Israëlische oorlogskabinet omdat er volgens hem geen plan was opgesteld voor het einde van de oorlog. Hierdoor wordt Netanyahu afhankelijker van uiterst rechtse bondgenoten die zeggen dat ze zijn regering ten val zullen brengen als hij instemt met een deal om de oorlog te beëindigen zonder eerst Hamas te vernietigen.

Zoals bij alle eerdere vredespogingen heeft Washington er eerst voor gezorgd dat Israël akkoord ging met de tekst, voordat Hamas via Egyptische en Qatarese bemiddelaars om goedkeuring werd gevraagd. Israëlische functionarissen hebben toegegeven dat ze het aanbod hebben gedaan, maar waren lauw. Een Netanyahu-medewerker omschreef het als "geen goede deal".

Hamas zegt dat het eerder in mei al akkoord ging met het laatste Israëlische vredesaanbod, maar dat de regering-Netanyahu daarop terugkwam. Israël zegt dat de militanten eerder onaanvaardbare voorwaarden hebben gesteld.