De raad van toezicht van de Zwitserse Nationale Bank is in de laatste fase van het besluit over de kandidaat die de vertrekkende voorzitter Thomas Jordan gaat vervangen, hebben mensen die bekend zijn met de zaak aan Reuters verteld.

De Bankraad zal naar verwachting binnenkort de opvolger van Jordan benoemen, die in september aftreedt na 12 jaar de centrale bank door grote uitdagingen te hebben geloodst, waaronder de val van bank Credit Suisse en een sterke stijging van de Zwitserse frank.

Twee bronnen, die niet bij naam genoemd wilden worden, zeiden dat het proces om een van de bestbetaalde banen in het centrale bankwezen op te vullen - met een compensatiepakket van 1,3 miljoen Zwitserse frank ($1,5 miljoen) vorig jaar - bijna voltooid was en dat de sollicitatiegesprekken al achter de rug waren.

De Bankraad, die zijn kandidaat ter goedkeuring aan het Zwitserse kabinet moet voorleggen, zei geen commentaar te geven op het zoekproces of op geruchten.

SNB-vicevoorzitter Martin Schlegel wordt gezien als de meest waarschijnlijke opvolger: 16 van de 18 economen die door Reuters zijn ondervraagd, verwachten dat de 47-jarige de baan krijgt.

"Schlegel wordt gezien als de belangrijkste kandidaat. Zijn grondige kennis van de SNB en de Zwitserse financiële markten is duidelijk een voordeel," zei Stefan Gerlach, hoofdeconoom bij EFG Bank en voormalig vicegouverneur van de Central Bank of Ireland.

Schlegel begon zijn carrière bij de SNB in 2003 en werkte op de onderzoeksafdeling, die toen werd geleid door Jordan, die volgens de regels geen rol heeft bij het kiezen van zijn opvolger.

"Ik was de stagiair van Thomas Jordan," vertelde Schlegel in 2019 aan de krant Neue Zuercher Zeitung. "En op de een of andere manier ben ik dat nog steeds."

Analisten verwachten geen verandering in het monetaire beleid van de SNB, dat streeft naar een inflatie van 0-2% en het voorkomen van grote schommelingen in de waarde van de frank.

Maar de nieuwkomer zal het niet gemakkelijk hebben, omdat hij de grote betalingen van de SNB aan commerciële banken - 7,4 miljard frank vorig jaar - moet verminderen nadat de rente positief werd.

Ze zullen ook moeten beslissen wat ze gaan doen met de enorme balans van de SNB, die in 2022 een verlies van 133 miljard frank veroorzaakte.

"Een centrale bank kan niet failliet gaan, maar grote verliezen kunnen een negatief effect hebben op de geloofwaardigheid van de SNB, wat de belangrijkste troef is voor een centrale bank," zei Sarah Lein, een econoom aan de Universiteit van Bazel.

"Het wordt een uitdagende erfenis voor degene die het overneemt."

De nieuwe voorzitter zal ook moeten onderhandelen over het debat tussen de regering en de toezichthouders over nieuwe regelgeving voor banken, naar aanleiding van vragen of de SNB meer had kunnen doen in de aanloop naar de crash van Credit Suisse.

Als Schlegel wordt gepromoveerd, komt er een vacature vrij in de driekoppige raad van bestuur van de SNB, naast voormalig Federal Reserve Bank of New York-bestuurder Antoine Martin, die in januari is toegetreden.

De SNB staat onder druk om een vrouw te kiezen, vooral na het vertrek van Andrea Maechler, het enige vorige vrouwelijke lid, in 2023.

Celine Widmer, een federaal parlementslid voor de linkse sociaaldemocraten, zei dat het tijd was voor een vrouwelijke leider van de SNB, waarbij Beatrice Weder di Mauro - een voormalig economisch adviseur van het Duitse regeringspanel van economische adviseurs - als een mogelijke kandidaat wordt gezien.

Weder di Mauro gaf geen commentaar aan Reuters.

"Onze nationale bank is een van de machtigste instellingen in Zwitserland. Vanuit het oogpunt van gendergelijkheid is het absoluut cruciaal dat vrouwen vertegenwoordigd zijn," zei Widmer.

Volgens de SNB moeten de kandidaten een "onberispelijke reputatie" hebben, deskundig zijn in "monetaire, bancaire en financiële kwesties", de Zwitserse nationaliteit bezitten en in het land wonen.

"Ik heb niet veel hoop dat er een vrouw als voorzitter wordt gekozen," zei Widmer. "Het zou echter volstrekt onaanvaardbaar zijn als er geen vrouwen in de raad van bestuur zouden zitten." ($1 = 0,8953 Zwitserse frank) (Verslaggeving door John Revill; Bewerking door Hugh Lawson)