Na jaren van moeizame onderhandelingen ondertekende de regering Biden dit jaar nieuwe 20-jarige financieringsprogramma's voor de Federale Staten van Micronesië (FSM), de Marshalleilanden (RMI) en Palau, waarbij Washington verantwoordelijk is voor hun defensie en economische hulp biedt, en exclusieve militaire toegang krijgt tot strategische delen van de Stille Oceaan.

Nadat het eerder dit jaar niet gelukt was om de financiering rond te krijgen, stelden wetgevers voor om 2,3 miljard dollar voor deze programma's, die de Compacts of Free Association (COFA) genoemd worden, op te nemen in de National Defense Authorization Act (NDAA), waarover momenteel onderhandeld wordt.

Maar bronnen in het Congres zeggen dat dit onmogelijk lijkt nu wetgevers ruziën over uitgavenprioriteiten, waardoor de bezorgdheid ontstaat dat een verder uitstel een opening zou kunnen creëren voor China, dat het hof heeft gemaakt bij financieel noodlijdende economieën in de Stille Oceaan.

Een congresmedewerker die bekend is met het debat vertelde Reuters dat de Republikeinen van het Huis van de commissies voor Natuurlijke Hulpbronnen en Buitenlandse Zaken hadden gezegd dat het COFA-pakket gecompenseerd moest worden door bezuinigingen elders om het over de eindstreep te krijgen in de NDAA, die een recordbedrag van 886 miljard dollar aan uitgaven voor 2024 zou autoriseren.

"We hebben er allemaal aan gewerkt om het in de NDAA opgenomen te krijgen. Uiteindelijk, toen het erop aankwam, werd de compensatiekwestie niet opgelost," zei de bron.

Het kantoor van de nieuwe Republikeinse Huisvoorzitter Mike Johnson had "het mes in de rug gezet" en het COFA-pakket werd nu niet meer in overweging genomen voor de NDAA vanwege de onopgeloste compensatie-eisen, zei de bron.

"Het voelt behoorlijk dood in de NDAA context," zei de bron, eraan toevoegend dat de focus was verschoven naar het vinden van andere wetgeving om de COFA-financiering veilig te stellen.

Eén mogelijkheid is het aanvullende begrotingsverzoek van de regering Biden, zei de medewerker. Het lot van die aanvraag, die betrekking heeft op prioriteiten in het buitenlands beleid zoals Oekraïne en de oorlog in het Midden-Oosten, blijft onzeker.

Het kantoor van Johnson reageerde niet op verzoeken om commentaar.

Het Ministerie van Buitenlandse Zaken en de Nationale Veiligheidsraad van het Witte Huis hebben ook niet gereageerd.

Een langdurig uitstel zou vooral lastig zijn voor Palau, dat op nieuwe COFA-gelden rekende om begrotingstekorten aan te vullen en waar de roep om deals met China is toegenomen, zeiden de bronnen.

Joseph Yun, hoofdonderhandelaar van de VS voor de vernieuwde COFA-overeenkomsten, vertelde Reuters dat de geloofwaardigheid van de VS op het spel stond. Hij zei dat de COFA-overeenkomsten er in wezen in voorzagen dat de noordelijke helft van de Stille Oceaan tussen Hawaï en de Filipijnen onder Amerikaans defensiebeheer zou blijven en dat het niet doorgaan van de overeenkomsten "strategisch rampzalig" zou kunnen zijn.

"Het is echt onbegrijpelijk, gezien het bedrag waar we het over hebben ... waarom het Congres zijn zaken niet op orde krijgt," zei Yun.

"Wat we riskeren is dat China op plaatsen komt waar we ze echt niet willen hebben - op plaatsen zoals Palau, RMI, FSM. En dat hebben ze al vaker gedaan," zei hij. "We ... maken de situatie behoorlijk gevaarlijk door de verdragen niet in werking te laten treden."