De VS zouden de Strategic Petroleum Reserve sneller kunnen aanvullen als het onderhoud aan de voorraad tegen het einde van het jaar is afgerond, vertelde minister van Energie Jennifer Granholm dinsdag aan Reuters.

Granholm zei dat ze gelooft dat de wereldwijde oliemarkt goed voorzien is en dat ze geen grote stijging van de olie- en gasprijzen in de "komende korte tijd" verwacht.

Het ministerie van Energie heeft dit jaar ongeveer 3 miljoen vaten olie per maand gekocht voor de Strategic Petroleum Reserve, nadat het in 2022 180 miljoen vaten had verkocht na de Russische invasie in Oekraïne.

President Joe Biden, een Democraat, leidde de verkoop, de grootste ooit uit de SPR, in een poging om de benzineprijzen na de invasie onder controle te houden. Maar door de verkoop zakte het niveau van de reserve naar het laagste niveau in 40 jaar, wat leidde tot kritiek van Republikeinen dat de noodoliebuffer van de VS hierdoor te dun werd.

"Het zou meer dan dat kunnen worden," vertelde Granholm aan Reuters in een interview in Washington, over het tempo van 3 miljoen vaten per maand. Ze zei dat een paar van de vier SPR-locaties aan de kust van Texas en Louisiana in onderhoud zijn geweest.

"Alle vier de locaties zullen tegen het einde van het jaar weer in bedrijf zijn, dus je zou je kunnen voorstellen dat het tempo weer omhoog gaat, afhankelijk van de markt," zei ze.

De VS heeft ongeveer 38,6 miljoen vaten teruggekocht en de door het Congres opgelegde verkoop van 140 miljoen vaten tot 2027 geannuleerd. De regering heeft gezegd dat ze olie wil blijven kopen zolang de prijs onder de $80 per vat blijft.

"We willen blijven profiteren van de markt wanneer dat goed is voor de belastingbetaler," zei Granholm.

De Organisatie van Olie Exporterende Landen is zondag overeengekomen om de productieverlagingen te verlengen tot 2025, te midden van een zwakke groei van de vraag. Maar Granholm was niet bezorgd dat het akkoord zou leiden tot hogere olieprijzen. "Het lijkt erop dat ze wat afstand hebben genomen van hun doelstellingen om veel hogere olieprijzen te krijgen", zei ze over de OPEC. "En dat is dus bemoedigend."

LNG PAUZE

De regering Biden is van plan om een milieu- en economische evaluatie van haar export van vloeibaar aardgas tegen het einde van het eerste kwartaal van 2025 af te ronden, na een periode van openbare commentaar, zei Granholm.

Ze verwachtte niet dat de pauze enige invloed zou hebben op het concurrentievermogen van de VS op de wereldwijde LNG-markt, aangezien Amerikaanse exporteurs slechts een fractie verschepen van wat al is goedgekeurd.

De olie-industrie, Republikeinse wetgevers en presidentskandidaat Donald Trump hebben de regering Biden bekritiseerd om haar beslissing eerder dit jaar om de LNG-exportvergunningen op te schorten.

Er wordt niets onderbroken wat al gebeurt en waarvoor al toestemming is gegeven, zei Granholm.

De VS is met ongeveer 14 miljard kubieke voet per dag de grootste LNG-exporteur ter wereld. Granholm zei dat de regering een vergunning heeft afgegeven voor 48 miljard kubieke voet per dag aan LNG-export.

CONSOLIDATIE OLIEMAATSCHAPPIJEN

Granholm zei dat ze zich zorgen maakte over de recente stortvloed aan fusies en overnames in de Amerikaanse olie-industrie, waarbij bedrijven als Exxon, Chevron en ConocoPhillips betrokken waren, omdat ze het risico liepen de consument te benadelen.

Ik maak me altijd zorgen over consolidatie in welke industrie dan ook en wat de gevolgen daarvan zijn voor echte mensen, en de antitrustkwesties die daarmee samenhangen. We moeten daar altijd krachtig tegen optreden. Concurrentie is goed. En consolidatie is dus vaak concurrentievervalsend. En ik denk dat we ons daar allemaal zorgen over moeten maken.

Op de vraag of ze de pogingen van Democratische wetgevers steunde om procureur-generaal Merrick Garland over te halen om een onderzoek naar de olie-industrie te starten, zei Granholm: "Ik denk dat het aan Merrick Garland is of hij dit oppakt. Als lid van het kabinet respecteer ik zijn beslissing."

Nu de VS en hun bondgenoten hun afhankelijkheid van fossiele brandstoffen willen verminderen en de productie van elektrische voertuigen en hernieuwbare energie willen opvoeren, zei Granholm dat de oprichting van een "strategische veerkrachtreserve" om kritieke mineralen zoals grafiet en lithium op te slaan een "goed idee" is. De reserve zou bescherming kunnen bieden tegen de afhankelijkheid van China voor dergelijke mineralen. De regering is in gesprek met bondgenoten en zou binnenkort met aankondigingen over kritieke mineralen moeten komen, aldus Granholm. (Verslaggeving door Timothy Gardner en Richard Valdmanis; Bewerking door David Gregorio)