Het is een topjaar geweest voor de belangrijkste Amerikaanse aandelenindices, maar één economisch gevoelige hoek van de markt springt eruit als een pijnlijke plek.

De Dow Jones Transportation Average is dit jaar tot nu toe met ongeveer 5% gedaald, een groot contrast met de stijging van 9% year-to-date voor de benchmark S&P 500 en de stijging van 1% voor de Dow Jones Industrial Average, die deze maand voor het eerst de 40.000 punten heeft overschreden.

Terwijl de belangrijkste indexen, waaronder de S&P 500, de Nasdaq Composite en de Dow, dit jaar allemaal nieuwe recordhoogtes hebben bereikt, moet de Dow Transports zijn record van november 2021 nog overtreffen en staat hij zo'n 12% onder dat niveau.

Sommige beleggers zeiden dat de moeilijkheden voor de transportindex met 20 aandelen - waaronder spoorwegexploitanten, luchtvaartmaatschappijen, pakketvervoerders en vrachtwagenbedrijven - een teken van zwakte in de economie zouden kunnen zijn of de bredere markt ervan zouden kunnen weerhouden om aanzienlijke verdere winsten te boeken, tenzij ze terugveren.

De Dow-transporten zijn "een barometer voor toekomstige economische activiteit", zegt Chuck Carlson, chief executive officer bij Horizon Investment Services. "Ze geven misschien aan dat er weliswaar geen recessie op komst is, maar dat er waarschijnlijk wel een vertraging in de economie zit aan te komen."

De zwakte in de transportsector is een voorbeeld van hoe de winsten in de door technologie geleide S&P 500 - aangedreven door megacapaandelen zoals halfgeleidergigant Nvidia - de zwakkere prestaties in andere hoeken van de economie kunnen overschaduwen na de meest agressieve verkrapping van het monetaire beleid in decennia door de Federal Reserves.

Andere gebieden die het moeilijk hebben gehad, zijn small cap aandelen, die volgens sommige analisten gevoeliger zijn voor economische groei dan large caps, evenals vastgoedaandelen en een aantal prominente consumentenaandelen zoals Nike, McDonald's en Starbucks.

Uit gegevens van deze week bleek dat de Amerikaanse economie in het eerste kwartaal met 1,3% op jaarbasis is gegroeid, tegen een tempo van 3,4% in het vierde kwartaal van 2023. Een belangrijke test voor de kracht van de economie en voor de markten komt met de publicatie op 7 juni van het maandelijkse Amerikaanse banenrapport.

Onder de transportbedrijven in de Dow zijn de grootste achterblijvers in het afgelopen jaar autoverhuurbedrijf Avis Budget, met een daling van 37%, vrachtwagenbedrijf J.B. Hunt Transport, met 21%, en American Airlines, met 17%.

Aandelen van de grote pakketvervoerders UPS en FedEx staan respectievelijk 13% en 1% lager, terwijl de spoorwegen Union Pacific en Norfolk Southern beide ongeveer 7% zijn gedaald. Slechts vier van de 20 componenten hebben het tot nu toe dit jaar beter gedaan dan de S&P 500.

Matthew Miskin, co-chief beleggingsstrateeg bij John Hancock Investment Management, zei dat het moeilijker zou kunnen zijn voor de bredere markt om significant hoger te breken, tenzij de transportsector aantrekt.

"Er valt iets te zeggen over het feit dat de darmen van de markt niet noodzakelijkerwijs de all-time highs in de totale S&P 500 bevestigen," zei Miskin. "Dus ik denk dat de zwakte in sommige transporten enige voorzichtigheid rechtvaardigt."

Aandelen zijn deze week teruggevallen, waarbij de S&P 500 meer dan 2% lager stond dan de recordhoogte die eerder in mei werd bereikt.

Niet alle beleggers geloven dat de transportindex een weerspiegeling is van de bredere economie. De index is prijsgewogen, zoals de Dow industrials - in tegenstelling tot gewogen naar marktwaarde zoals veel indexen - en bevat slechts 20 aandelen.

Ondertussen heeft een andere groep die ook als economische klokanker wordt beschouwd - halfgeleiders - het veel beter gedaan.

De Philadelphia SE halfgeleiderindex is dit jaar met 20% gestegen, omdat beleggers massaal op zoek zijn gegaan naar Nvidia en andere chipbedrijven die willen profiteren van de opwinding over het zakelijke potentieel van kunstmatige intelligentie.

De algemene markttrend blijft positief voor Carlson van Horizon, die de Dow transports en Dow industrials samen volgt om markttrends te bepalen, ook wel bekend als de "Dow Theory".

Maar het feit dat de transportsector woensdag op het laagste punt sinds november sloot, is zorgwekkend, zei hij.

"Dat wil niet zeggen dat de industrials en de brede markt niet hoger kunnen blijven bewegen," zei Carlson. "Maar ik denk dat de kans dat dit op een duurzame manier gebeurt, afneemt nu de transporten nieuwe tussenliggende dieptepunten hebben bereikt."