De censuur van een Amerikaanse toezichthouder aan een Amerikaanse topman uit de oliesector wegens privé-ontmoetingen met de groep olieproducenten van de Organisatie van Olie Exporterende Landen (OPEC) heeft de schijnwerpers gericht op diners die door tientallen leidinggevenden uit de schaliesector werden bijgewoond.

De U.S. Federal Trade Commission (FTC) verbood op donderdag de voormalige CEO van Pioneer Natural Resources, Scott Sheffield, om toe te treden tot het bestuur van Exxon Mobil, dat Pioneer overneemt voor $ 60 miljard in aandelen.

De FTC beschuldigde de 72-jarige directeur van het leiden van een gecoördineerde inspanning met andere Amerikaanse oliemaatschappijen en met de OPEC "om de productie kunstmatig laag te houden" en de winsten van oliemaatschappijen te verhogen.

In haar aanklacht wees de FTC op bijeenkomsten die schalie- en OPEC-functionarissen gedurende meerdere jaren hadden, waaronder een reeks privédiners tijdens een energieconferentie in Houston.

Leidinggevenden die eerder aanwezig waren, hadden aan Reuters beschreven dat de bijeenkomsten gingen over de vraag naar olie, de reserveproductiecapaciteit en de eisen van de aandeelhouders.

Pioneer zei dat Sheffield in het belang van de olie-industrie en haar investeerders had gehandeld en zei dat zijn acties de Amerikaanse olieproductie en export hadden geholpen.

"De klacht van de FTC weerspiegelt een fundamenteel verkeerd begrip van de Amerikaanse en wereldwijde oliemarkten en geeft een verkeerd beeld van de aard en bedoeling van de acties van de heer Sheffield," zei het bedrijf, dat zijn voormalige chef verdedigde als een "toonaangevende en internationaal gerespecteerde autoriteit in de industrie.

Het eerste schalie-OPEC diner, in maart 2017, werd georganiseerd door de toenmalige secretaris-generaal van de OPEC, Mohammed Barkindo, nadat de OPEC had gefaald in een prijzenoorlog om de snelle groei van het marktaandeel van Amerikaanse schalie tegen te houden en wilde begrijpen hoe de industrie werkte, zei de FTC.

Daaropvolgende diners tijdens de CERAWeek energieconferentie in Houston brachten OPEC samen met leidinggevenden uit de schalie-industrie, waaronder Hess CEO John Hess, Occidental Petroleum CEO Vicki Hollub, Devon Energy CEO Rick Muncrief en Chesapeake Energy chef Domenic Dell'Osso.

Woordvoerders van de bedrijven reageerden niet op verzoeken om commentaar.

"Ik zie een reeks bijeenkomsten waarbij de OPEC meer tijd besteedt aan onafhankelijke Amerikaanse bedrijven dan ik in mijn hele carrière heb gezien," zei Sheffield in 2017, volgens de FTC-klacht.

OPEC-leden waren verbijsterd over hoe snel Amerikaanse bedrijven zich hadden hersteld van verliezen tijdens een door de OPEC geïnitieerde prijzenoorlog tussen 2014 en 2016, die had geleid tot tientallen faillissementen in de Amerikaanse energiesector.

Maar de schalie-industrie kwam snel terug met zware investeringen en leidde ertoe dat de VS in een paar jaar tijd de grootste olieproducent ter wereld werd. Vorig jaar werden er een recordaantal van 12,9 miljoen vaten per dag geproduceerd.

In 2017 verlaagde de OPEC haar productie, waardoor een overschot op de markt ontstond die de wereldprijzen deed dalen, en bezorgde de Amerikaanse producenten een overwinning. De overvloed keerde terug in 2020 nadat de vraag door de stopzetting van COVID-19 kelderde.

Sheffield maakte duidelijk dat hij af wilde van de boom-bust cycli die de Amerikaanse oliesector teisterden, en werd een uitgesproken voorstander van het prioriteren van aandeelhoudersrendement boven productiewinst.

Hij sprak over zijn contacten met ambtenaren van Saudi Aramco en andere leden van de schaliediners die OPEC-vergaderingen in Wenen bijwoonden. In een interview met Reuters in maart 2023 zei Sheffield dat Pioneer tweemaal als gastheer was opgetreden voor Saoedische ambtenaren en hen de activiteiten en bedrijfspraktijken van het bedrijf had uitgelegd.

"Ze kunnen dezelfde informatie krijgen van de meeste dienstverlenende bedrijven," zei hij. "Maar ze praten graag met producenten... we hebben zoveel gegevens."