Sommige Chinese AI-chipbedrijven ontwerpen nu minder krachtige processors om toegang te behouden tot de productie van Taiwan Semiconductor Manufacturing Co (TSMC) in het licht van de Amerikaanse sancties, aldus vier mensen met kennis van zaken.

Om doorbraken op het gebied van kunstmatige intelligentie en supercomputers door het Chinese leger tegen te gaan, heeft Washington een reeks exportbeperkingen opgelegd voor zeer geavanceerde processors van bedrijven als Nvidia en voor apparatuur voor chipfabricage. Deze beperkingen verhinderen ook dat TSMC - dat Amerikaanse chipapparatuur gebruikt - en andere overzeese chipfabrikanten orders aannemen om ze te produceren.

De meest recente reeks Amerikaanse exportcontroles die afgelopen oktober werden opgelegd, hebben duidelijk gemaakt hoe beperkt de Chinese productiecapaciteit voor geavanceerde chips is en hoe afhankelijk Chinese AI-chipontwerpbedrijven zijn van TSMC, 's werelds grootste chipproducent, aldus de bronnen.

De vier bronnen, waarvan één directe kennis heeft van de kwestie, wilden niet geïdentificeerd worden vanwege de gevoeligheid van chipgerelateerde zaken in China.

Twee Chinese AI-chipbedrijven, MetaX en Enflame, hebben eind 2023 afgezwakte ontwerpen van hun chips ingediend bij TSMC om te voldoen aan de Amerikaanse beperkingen, aldus twee van de mensen.

De bedrijven hebben hun chips eerder op de markt gebracht als vergelijkbaar met de grafische verwerkingseenheden (GPU's) van Nvidia.

Het in Shanghai gevestigde MetaX heeft een gedowngrade product ontwikkeld dat de C280 wordt genoemd, aldus de twee mensen, die eraan toevoegden dat de voorraad van hun meest geavanceerde GPU, de C500, in China eerder dit jaar op was.

MetaX, in 2020 opgericht door voormalige leidinggevenden van Advanced Micro Devices, reageerde niet op een verzoek van Reuters om commentaar.

Enflame, ook gevestigd in Shanghai en opgericht in 2018, reageerde ook niet op een verzoek om commentaar. Het bedrijf telt techreus Tencent onder zijn geldschieters en haalde vorig jaar $2,7 miljard op.

TSMC weigerde commentaar te geven op individuele klanten, en zei alleen dat het met klanten samenwerkt om ervoor te zorgen dat het in overeenstemming is met rechtsgebieden die relevant zijn voor zijn activiteiten.

Zowel MetaX als Enflame zijn zogenaamde "kleine reuzen" - jonge bedrijven die door de Chinese autoriteiten zijn geselecteerd vanwege hun potentieel in kritieke sectoren, waardoor ze in aanmerking komen voor overheidssteun.

MetaX heeft vorige maand overheidssteun gekregen voor een project om een in eigen land geproduceerde microchip voor AI-training te ontwikkelen en heeft meerdere O&O- en productieprojecten in heel China. Enflame verkoopt zijn chips aan staatsbedrijven en heeft met verschillende lokale overheden samengewerkt aan projecten.

Naast techgigant Huawei heeft China zo'n 50 AI-chip startups die proberen te concurreren met Nvidia, schatte de Chief Executive van het Amerikaanse bedrijf, Jensen Huang, in december.

Sommige van deze bedrijven hebben echter directe Amerikaanse exportbeperkingen opgelegd gekregen en kunnen niet langer op zoek gaan naar overzeese gieterijen, waardoor ze nog meer in een lastig parket komen te zitten.

De productieproblemen voor Chinese AI-chipstarters zullen waarschijnlijk nog gunstiger uitpakken voor Huawei, dat in China terrein wint tegen Nvidia nadat het Amerikaanse bedrijf door de exportbeperkingen zwakkere chips moest ontwikkelen, speciaal voor de Chinese markt.

SMIC TOEGANG

Sinds de technische spanningen met de Verenigde Staten in 2018 zijn opgelaaid, heeft China zijn inspanningen opgevoerd om zelfvoorzienend te worden op het gebied van chips, door enorme bedragen in de sector te pompen.

Vorige maand kondigde de regering de derde editie aan van haar China Integrated Circuit Industry Investment Fund met $48 miljard aan financiering voor de industrie, waarmee het totale bedrag dat het fonds sinds 2014 heeft verstrekt op meer dan $100 miljard komt.

De sector heeft ook geprofiteerd van aparte lokale overheidsfondsen en een reeks subsidies, waaronder belastingvoordelen en leningen met lage rente.

Maar hoewel China naar schatting 44 gieterijen heeft, is alleen Semiconductor Manufacturing International Corp (SMIC) in staat om grote hoeveelheden zeer geavanceerde GPU's te produceren, aldus twee van de bronnen. En tot voor kort was SMIC's productiecapaciteit van dat niveau volledig gereserveerd voor Huawei, zeiden ze ook.

SMIC heeft niet gereageerd op een verzoek om commentaar.

Huawei, wiens toegang tot overzeese chipfabricage in 2020 werd afgesneden door Amerikaanse sancties, weigerde commentaar te geven. Washington beweert dat het bedrijf een bedreiging vormt voor de Amerikaanse nationale veiligheid, een beschuldiging die het bedrijf ontkent.

Drie van de vier bronnen zeiden dat SMIC er dit jaar mee instemde om een beperkt deel van zijn productiecapaciteit toe te wijzen aan Chinese AI-chipproducenten die direct door Washington waren gesanctioneerd en van overzeese productie waren uitgesloten.

Eén zo'n bedrijf was het door de staat gesteunde Cambricon, dat het volgens de bronnen moeilijk heeft sinds het eind 2022 door de VS aan banden werd gelegd omdat het bezorgd was dat het AI-chiptechnologie aan het Chinese leger zou kunnen leveren.

Cambricon, dat vorig jaar in een gesprek met analisten zei dat het onder druk stond bij de levering van producten, reageerde niet op een verzoek om commentaar.

China heeft in reactie op de Amerikaanse sancties Washington ervan beschuldigd het concept van nationale veiligheid te veralgemenen en de staatsmacht te gebruiken om het optreden tegen Chinese bedrijven uit te breiden.

($1 = 7,2440 Chinese yuan)