Europese regeringen zijn misschien op hun hoede voor de Chinese elektrische auto's die hun markten overspoelen, maar ze zijn ook in een felle concurrentiestrijd verwikkeld om een deel van de investeringen in de productie en de banen die de nieuwe concurrenten met zich meebrengen.

Terwijl de Europese Unie een onderzoek instelt naar de Chinese autosubsidies en importheffingen overweegt, bieden nationale regeringen in het hele blok hun eigen stimulansen om Chinese autofabrikanten aan te trekken die Europese fabrieken willen bouwen.

De productiekosten voor Chinese EV-fabrikanten zoals BYD , Chery Automobile en het staatsbedrijf SAIC Motor zijn veel lager in eigen land, maar ze willen zich desondanks graag in Europa vestigen om hun merken op te bouwen en te besparen op transportkosten en mogelijke tarieven, aldus Gianluca Di Loreto, een partner bij adviesbureau Bain & Company.

"Chinese autofabrikanten weten dat hun auto's als Europees moeten worden gezien als ze interesse willen wekken bij Europese klanten," zei hij. "Dit betekent produceren in Europa."

De beslissing over de EU-tarieven wordt deze week verwacht. Aan de ene kant kunnen importheffingen Europese autofabrikanten helpen om beter te concurreren met hun Chinese tegenhangers, maar ze kunnen ook een stimulans zijn voor Chinese autofabrikanten die al zwaar en voor de lange termijn in Europa investeren.

De verkoop van auto's van Chinese merken vertegenwoordigde vorig jaar 4% van de Europese markt en zal naar verwachting 7% bedragen in 2028, volgens adviesbureau AlixPartners.

Hongarije, waar in 2023 ongeveer 500.000 voertuigen zullen worden geproduceerd, heeft de eerste Europese fabrieksinvestering van een Chinese autofabrikant binnengehaald, die vorig jaar werd aangekondigd door EV-gigant BYD, die ook een tweede Europese fabriek overweegt in 2025.

Boedapest is ook in onderhandeling met Great Wall Motor voor zijn eerste Europese fabriek, meldden lokale media, waarbij het land geld aanbiedt voor het creëren van banen, belastingvoordelen en versoepelde regelgeving in bepaalde zones om buitenlandse investeringen aan te trekken.

Hongarije heeft de afgelopen jaren meer dan 1 miljard dollar uitgegeven om nieuwe batterijfabrieken van de Zuid-Koreaanse groepen SK On en Samsung SDI en de geplande fabriek van de Chinese batteriereus CATL te steunen.

Vertegenwoordigers van BYD, Great Wall en Hongarije reageerden niet op verzoeken om commentaar.

China's Leapmotor zal gebruik maken van bestaande capaciteit van de Frans-Italiaanse partner Stellantis, waarbij Reuters meldt dat het tweetal de Tychy-fabriek in Polen heeft gekozen als productiebasis.

Polen heeft een aantal programma's die momenteel meer dan $10 miljard aan investeringen ondersteunen, het ministerie van Ontwikkeling en Technologie van het land vertelde Reuters, waaronder een programma dat de overgang naar een netto-nul economie bevordert en een ander programma dat een verlaging van de vennootschapsbelasting biedt, tot wel 50% in regio's met een hoge werkloosheid.

SPANJE, ITALIË JAGEN OP EV-FABRIEKEN

Spanje, na Duitsland het land met de grootste productie van auto's in Europa, heeft de investering van Chery binnengehaald. Chery zal in het vierde kwartaal gaan produceren in een voormalige Nissan-fabriek in Barcelona, samen met een lokale partner.

Chery zal naar verwachting profiteren van het Spaanse programma van 3,7 miljard euro dat in 2020 werd gelanceerd om fabrieken voor elektrische voertuigen en batterijen aan te trekken.

De Chinese Envision Group heeft in het kader van dit programma al 300 miljoen euro aan stimuleringsmaatregelen ontvangen voor een batterijfabriek van 2,5 miljard euro die 3.000 banen creëert. Spanje zou ook gastheer kunnen zijn voor de geplande vierde gigafabriek van Stellantis in Europa, met CATL.

Chery plant een tweede, grotere fabriek in Europa, vertelde een bron met kennis van de plannen van het bedrijf aan Reuters, en heeft gesprekken gevoerd met regeringen waaronder Rome, dat graag een tweede autofabrikant wil aantrekken om te concurreren met Fiat-maker Stellantis.

Italië kan zijn nationale autofonds, ter waarde van 6 miljard euro tussen 2025-2030, aanspreken voor stimuleringsmaatregelen voor zowel autokopers als fabrikanten. Het Chinese Dongfeng is een van de andere autofabrikanten die investeringsgesprekken met Rome hebben gevoerd.

Het Italiaanse ministerie van Industrie gaf geen commentaar. Dongfeng en Chery hebben niet gereageerd op verzoeken om commentaar.

SAIC, eigenaar van het eerbiedwaardige merk MG, wil twee fabrieken in Europa bouwen, zo vertelden twee bronnen die bekend zijn met de zaak aan Reuters.

De eerste, gebaseerd op een bestaande faciliteit, zou al in juli aangekondigd kunnen worden en zou gebruik maken van een kit-assemblage techniek, gericht op een jaarlijkse productie van maximaal 50.000 voertuigen, aldus een van de bronnen. SAIC's tweede Europese fabriek zou vanaf nul worden opgebouwd en tot 200.000 voertuigen per jaar produceren, voegde de bron eraan toe.

Duitsland, Italië, Spanje en Hongarije stonden op de shortlist van SAIC's locatie, zei de bron.

SAIC heeft niet gereageerd op een verzoek om commentaar.

KOSTEN BEHEERSEN IN EUROPA

In Europa hebben Chinese autofabrikanten te maken met hogere kosten voor alles van arbeid tot energie en naleving van de regelgeving.

Maar de kosten voor het exporteren van Chinese auto's kunnen snel oplopen en een bedreiging vormen voor de toch al krappe marges.

Di Loreto van Bain & Company zei dat een auto van 15.000 euro die in China wordt geproduceerd, 500 tot 3.000 euro aan verzendings- en logistieke kosten met zich meebrengt.

Chinese autofabrikanten vinden de arbeidskosten in Noord-Europa misschien te hoog voor een concurrerende productie, aldus Di Loreto, terwijl verder naar het zuiden Italië of Spanje een balans bieden van lagere arbeidskosten en relatief hoge productienormen - vooral belangrijk voor auto's uit het topsegment.

Voor goedkopere voertuigen, zei Di Loreto, zijn Oost-Europa en Turkije aantrekkelijke locaties. Turkije produceert momenteel ongeveer 1,5 miljoen auto's per jaar, voornamelijk voor de EU, en heeft gesprekken gevoerd met BYD, Chery, SAIC en Great Wall.

De douane-unie van Turkije met de EU en vrijhandelsovereenkomsten met niet-EU-landen garanderen een tariefvrije export van voertuigen en onderdelen.