Het verwachte besluit van de Europese Commissie om de tarieven op Chinese elektrische voertuigen te verhogen, zal het startsein geven voor een gespreksronde waarvan Chinese leidinggevenden hopen dat deze de klap zal verzachten voor 's werelds grootste EV-industrie.

De voorlopige tarieven, die naar verwachting op 5 juni aangekondigd zullen worden, zullen een schok veroorzaken die miljarden dollars aan nieuwe kosten voor de Chinese fabrikanten van elektrische auto's met zich meebrengt.

Maar zowel Europa als China hebben redenen om een deal te willen sluiten.

China's EV-industrie heeft winstgevende exporten naar 's werelds op twee na grootste economie nodig om de dalende marges in eigen land te compenseren, terwijl Duitse autofabrikanten toegang willen tot China's automarkt en EV-samenwerkingsverbanden om de kosten te drukken.

Elke extra 10% aan EU-tarieven bovenop de bestaande 10% heffing zou de Chinese EV-exporteurs ongeveer $1 miljard kosten, gebaseerd op handelsgegevens voor 2023. Die kosten zullen dit jaar toenemen naarmate de Chinese EV-fabrikanten hun export naar Europa uitbreiden.

Eerdere EU-subsidieonderzoeken naar de invoer van andere producten uit China hebben geleid tot extra heffingen variërend van ongeveer 9% tot 26% voor bedrijven die meewerkten met het onderzoek. Analisten verwachten dat de EV-tarieven ongeveer in die orde van grootte zullen liggen. De heffingen zouden vanaf begin juli worden opgelegd, maar kunnen met terugwerkende kracht worden toegepast op de drie voorafgaande maanden.

China heeft aangegeven dat het alternatieven voorbereidt voor de komende onderhandelingen. De voorlopige rechten van de EU kunnen worden aangevochten of zelfs worden ingetrokken als een groot genoeg aantal EU-regeringen zich er na vier maanden tegen verzet.

De Chinese Kamer van Koophandel bij de EU, een handelsgroep, zei vorige week dat Peking overwoog om de invoerrechten op auto's met een grote motor op te trekken tot 25%. China heeft ook het idee geopperd om de tarieven op de invoer van auto's uit de EU te verlagen van 15% naar 10%, aldus twee mensen met kennis van zaken.

De Europese Commissie heeft BYD, SAIC en Geely gewaarschuwd dat ze niet genoeg informatie hebben verstrekt in antwoord op haar onderzoek naar subsidies. Dat zou de weg vrij kunnen maken voor hogere tarieven voor deze bedrijven, een referentie die zal worden gebruikt om heffingen vast te stellen voor de rest van de industrie in China.

De handelsgroep zei dat het onderzoek vanaf het begin gebrekkig was en dat de Chinese autofabrikanten informatie hadden geëist die ze niet konden geven. Dat omvatte ook details over leveranciers, waaronder CATL, die geen deel uitmaakten van het onderzoek, zei een persoon met kennis van het onderzoek. CATL reageerde niet onmiddellijk op een verzoek om commentaar.

In een verklaring aan Reuters zei de handelsgroep dat er een opening zou kunnen zijn om te onderhandelen. "De bal ligt misschien aan de Europese kant," zei de groep.

Analisten verwachten dat beide partijen op zoek zullen gaan naar een deal.

"Ik verwacht dat de Chinezen, en dat zien we nu al, een combinatie van beloningen en straffen zullen gebruiken om enkele belangrijke lidstaten te overtuigen om zich tegen de Commissie te verzetten," zei Noah Barkin, een senior adviseur van de Rhodium Group.

De Europese beslissing zou komen nadat de Verenigde Staten de tarieven op Chinese EV's verviervoudigden tot 100%, een stap die Elon Musk van Tesla veroordeelde nadat hij eerder had gewaarschuwd dat Chinese autofabrikanten op weg waren om "de meeste andere autobedrijven te slopen". Tesla, de grootste EV-exporteur uit China, wordt ook geconfronteerd met de dreiging van hogere EU-tarieven.

HANDELSOORLOGEN EN TRANSFORMATIE

Europese autofabrikanten werken samen met nieuwere Chinese EV-fabrikanten om EV's goedkoper en sneller op de markt te brengen. Volkswagen en BMW hebben in april meer dan 5 miljard dollar toegezegd om het onderzoek en de productie in China uit te breiden. In 2023 zou bijna 29% van de auto's van Duitse autofabrikanten in China verkocht worden, zo blijkt uit handelsgegevens.

Europa is de belangrijkste overzeese markt voor Chinese EV-fabrikanten. Door de moordende concurrentie die de marges in China verkleint, kunnen EV-fabrikanten zoals BYD auto's in Europa verkopen voor meer dan twee keer de prijs in China. Dat laat wat ruimte over om extra tarieven te absorberen, zeggen analisten.

Chinese EV-fabrikanten en -leveranciers investeren ook in Europa. Xpeng betrad deze maand de Franse markt. Bij de opening van de showroom van Nio in Amsterdam vorige week, zei oprichter William Li dat de Chinese EV-fabrikant door zou gaan in Europa.

BYD bouwt een EV-fabriek in Hongarije en heeft plannen voor een tweede Europese fabriek. Chery Auto, China's grootste autofabrikant op basis van exportvolume, gaat een partnerschap aan met het Spaanse EV Motors om zijn eerste Europese fabriek te openen in Catalonië. Het staatsbedrijf SAIC, de op één na grootste auto-exporteur van China, is op zoek naar zijn eerste Europese fabriek.

CATL, 's werelds grootste batterijfabrikant, heeft de productie in Europa opgevoerd. Andere Chinese acculeveranciers helpen Frankrijk bij de opbouw van zijn "batterijvallei".

De Duitse kanselier Olaf Scholz zei tijdens zijn bezoek aan China in april dat het voor de Europeanen beter zou zijn om druk uit te oefenen op China om de importtarieven voor auto's te verlagen dan om een handelsconflict te beginnen.

Scholz werd tijdens zijn reis naar China vergezeld door de CEO's van Mercedes-Benz en BMW, die zich allebei tegen handelsbelemmeringen uitspraken en aanvoerden dat Duitse autofabrikanten de Chinese concurrentie aankunnen.

Een joint venture tussen Stellantis en Leapmotor, waarbij de Frans-Italiaanse autofabrikant auto's van de Chinese EV-fabrikant in het buitenland gaat verkopen, laat zien hoe gevestigde autofabrikanten kunnen draaien om de vraag of China een bedreiging of een kans vormt.

Carlos Tavares, CEO van Stellantis, die eerder opriep tot hogere tarieven op Chinese EV's voordat hij met Leapmotor in zee ging, zei deze maand dat de tarieven "een grote valstrik" waren.

"We zullen proberen zelf Chinees te zijn," zei Tavares in München. "In plaats van puur defensief te zijn tegenover het Chinese offensief, willen we deel uitmaken van het Chinese offensief." (Verslaggeving door Sarah Wu in Peking; Aanvullende rapportage door Philip Blenkinsop in Brussel, Zhang Yan in Shanghai en Andreas Rinke in Berlijn; Bewerking door Kevin Krolicki en Muralikumar Anantharaman)