De Amerikaanse exporteur van vloeibaar aardgas (LNG) Venture Global LNG werd dit jaar een van de grootste producenten van het supergekoelde gas in het land en de meest omstreden leverancier van de sector, met contractclaims van zes klanten.

Het duo dat het bedrijf heeft opgericht, de medevoorzitters Michael Sabel en Robert Pender, hebben de booming business op zijn kop gezet door sterke contracten, een goede timing en een bedrijfsplan om snel drie gigantische fabrieken te bouwen.

Sabel, een voormalig investeringsbankier, en financieel advocaat Pender hebben met succes beschuldigingen van zelfbedrog door BP, Shell, Repsol SA, Orlen, Galp Energia en Edison SpA afgeweerd. Ze houden toezicht op een bedrijf dat meer dan 100 miljoen ton LNG wil produceren.

Op maandag koos een Amerikaanse energieregulator de kant van de klanten van de eerste fabriek en beval het duo om

om documenten te overhandigen

die aantonen waarom hun eerste Calcasieu Pass centrale meer dan twee jaar na de opstart nog steeds in een inbedrijfstellingsfase verkeert.

Het bedrijf houdt vol dat het de zes niet hoeft te leveren omdat het volgens hun contracten zelf mag beslissen wanneer de fabriek in Louisiana klaar is. Venture Global beweert dat dit niet het geval is, hoewel ze al sinds begin 2022 spotvrachten verkopen.

Shell, BP en anderen zeggen dat het project meer LNG produceert dan de 10 MTPA capaciteit en miljarden dollars heeft verdiend die hen toebehoren. Zij en twee anderen hebben contractuele arbitragezaken tegen Venture Global.

GRIJPEN OP KLEINE SCHAAL

Geen van de eigenaren van Venture Global had ervaring met LNG voordat ze het bedrijf begonnen. Sabel en Pender hadden in 2009 zonder succes geprobeerd om een kolencentrale te ontwikkelen in Sri Lanka, voordat ze het LNG-virus kregen.

Ze ontdekten LNG toen ze nadachten over hoe Haïti kleine hoeveelheden gas kon importeren om in haar behoeften te voorzien. Sabel dacht dat het zou kunnen werken als er kleinschalige gasfabrieken zouden zijn, opgebouwd uit modulaire componenten.

"De schaal was zo gigantisch, riskant en te duur geworden. Dus ons Eureka-moment was: laten we de schaal verkleinen, klein genoeg zodat je het (verwerkingsapparatuur) in fabrieken kunt bouwen," zei Sabel vorig jaar in een interview.

Ze gingen in zee met Baker Hughes, een fabrikant van LNG-apparatuur, die modulaire treinen ontwikkelde, of koelers die gas in een vloeistof veranderen en in fabrieken worden gebouwd en als Lego in elkaar worden gezet om sneller met de export te kunnen beginnen.

"Wat zij deden was een modulair ontwerp dat hen in staat stelde om, vanuit een uitvoeringstermijn, te leveren," zei Lorenzo Simonelli, CEO van Baker Hughes.

Sabel en Pender zijn "zeer gedreven professionals" die geslaagd zijn in hun LNG-droom, zei hij.

Om hun visie tot leven te brengen, hadden ze echter klanten nodig die bereid waren langetermijncontracten te ondertekenen om financiers ervan te overtuigen hun plan te steunen. Dat leidde tot verwerkingsdeals tegen ongeveer $1,75 per miljoen Britse thermische eenheden, ongeveer 60% van het gangbare tarief in die tijd. Ze sloten overeenkomsten met BP, Edison, Galp, Repsol, Shell en Orlen.

In een brief van maart aan Amerikaanse toezichthouders zei Shell dat Venture Global de "normen van de LNG-industrie" aan zijn laars lapte door een routinematig opstartproces van maanden om te zetten in jaren om ladingen voor eigen gebruik te houden.

Venture Global "heeft het regelgevingsproces misbruikt, en blijft dit doen, om haar commerciële doelstellingen te bereiken," schreef Shell, wijzend op de verkoop door het duo van 257 ladingen van een installatie die volgens hen niet klaar is voor commerciële verkoop.

MILJARDEN WINST

Het bedrijf verkocht dat LNG op de spotmarkt voor naar Shell's schatting $48,8 miljoen per lading, of $29 miljoen meer dan wanneer die ladingen onder haar contracten geleverd zouden zijn. Calcasieu Pass incasseerde tot eind 2023 $7,6 miljard aan verkopen, "$4,5 miljard meer dan wanneer tegen gemiddelde prijzen zou worden verkocht", zo vertelde het bedrijf de toezichthouders.

Sabel, CEO van Venture Global, erkende dat de contractprijzen aanzienlijk lager waren dan die van anderen, maar hij zei dat als Venture Global deals had kunnen sluiten tegen hogere prijzen, dit "ons veel meer geholpen zou hebben".

Hij verwerpt de bewering van Shell dat Calcasieu Pass is gebouwd over de ruggen van haar langetermijncontracthouders en gelooft dat wanneer zij begin volgend jaar gas levert aan die kopers, "het probleem met betrekking tot CP1 (Calcasieu Pass) verdwijnt".