Oostenrijkse vastgoedgroep Signa zou deze week al meer van haar eenheden faillissement kunnen zien aanvragen omdat het vastgoedimperium geen geld meer heeft, zeiden mensen met directe kennis van de zaak op maandag.

De groep, die onder de zeggenschap staat van een Oostenrijkse magnaat maar waarvan de activiteiten in Duitsland zijn verankerd, heeft gesprekken gevoerd met Elliott Investment Management om te proberen fondsen te werven, aldus een van de mensen, die de wanhopige zoektocht van het bedrijf naar contant geld beschreef.

Signa reageerde niet onmiddellijk op een verzoek om commentaar. Elliott weigerde commentaar te geven.

Signa, dat eigenaar is van het Chrysler Building in New York en van een groot aantal high-profile projecten en warenhuizen in Duitsland, Oostenrijk en Zwitserland, wordt gecontroleerd door de Oostenrijkse magnaat Rene Benko.

De problemen maken de groep tot het grootste potentiële slachtoffer van een Europese vastgoedcrash, veroorzaakt door de sterkste stijging van de leenkosten in de 25-jarige geschiedenis van de euro, die Duitsland en Zweden het hardst heeft getroffen.

Op vrijdag heeft Signa Real Estate Management het faillissement aangevraagd bij een lokale rechtbank in Berlijn, volgens een gerechtelijk dossier.

Dat duidde op een verslechtering van de omstandigheden voor de groep, die volgens een andere persoon met kennis van de zaak op zoek was naar nieuwe financiering om het tot het einde van het jaar vol te houden.

De groep, waarvan de activa worden geschat op 27 miljard euro ($29 miljard), bestaat uit talrijke dochterondernemingen.

De groep heeft veel geleend van banken, waaronder het Zwitserse Julius Baer, dat bekendmaakte dat het een schuld had van meer dan 600 miljoen Zwitserse frank ($678 miljoen).

Anderen hebben ook geleend, waaronder de Oostenrijkse Raiffeisen Bank International.

Eerder deze maand identificeerde een van haar leidinggevenden, Hannes Moesenbacher, een grote blootstelling aan een klant van 755 miljoen euro, verwijzend naar de groep van Benko, volgens een persoon met kennis van de zaak.

BayernLB en Helaba, de regionale staatsbanken voor twee van de meest welvarende deelstaten van Duitsland, Beieren en Hessen, hebben de groep elk honderden miljoenen euro's geleend, aldus mensen met kennis van de zaak.

De bouw van zes Signa-vestigingen in Duitsland is al stilgelegd, waaronder een van de hoogste gebouwen van het land, met plannen voor bijna 200.000 vierkante meter aan ruimte.

Het bouwbedrijf had dit jaar gestaag vooruitgang geboekt met de geplande 64 verdiepingen tellende wolkenkrabber Elbtower in Hamburg, totdat het stopte met het betalen van de bouwer, die het werk staakte.

Duitsland, de grootste economie van Europa, zit midden in een vastgoedcrisis nadat een scherpe stijging van de rentetarieven en bouwkosten sommige ontwikkelaars tot insolventie heeft gedwongen en deals en de bouw in de ijskast heeft gezet.

De vastgoedsector was jarenlang het fundament van de Duitse economie, goed voor ongeveer een vijfde van de productie en één op de tien banen. Aangespoord door lage rentetarieven werden miljarden geïnvesteerd in vastgoed, dat als stabiel en veilig werd beschouwd.

Nu heeft een scherpe stijging van de rente een einde gemaakt aan deze stormloop, waardoor sommige ontwikkelaars insolvent zijn geworden omdat de contracten bevriezen en de prijzen dalen.

Zwak commercieel vastgoed in de Verenigde Staten, waar kantoren leeg blijven staan na de pandemie, en de problemen van grote vastgoedontwikkelaars in China hebben de wereldwijde aandacht op de sector gevestigd.

($1 = 0,9168 euro)

($1 = 0,8855 Zwitserse frank) (Verslaggeving door Matthias Inverardi; geschreven door John O'Donnell Bewerking door Miranda Murray, Sharon Singleton en Mark Potter)