Terwijl de online fast-fashion retailer Shein haar pre-IPO charmeoffensief in Groot-Brittannië opvoert, groeit ook het verzet van de Europese detailhandel en wetgevers.

Terwijl de burgers van 27 landen stemmen voor de verkiezingen van de Europese Unie, riepen Europese fabrikanten van stoffen, kleding, lederwaren en schoenen deze week de toekomstige EU-beleidsmakers op om de 1,5 miljoen banen in de sector te beschermen tegen goedkope producten die op de markt worden "gedumpt".

Omdat het industriebeleid een belangrijk onderwerp is bij de verkiezingen, proberen kledingfabrikanten, detailhandelaars en e-commercebedrijven goedkope kleding, accessoires en gadgets uit China op de agenda te zetten, waarbij ze zich beroepen op dezelfde taal die EU-functionarissen gebruiken over de Chinese overcapaciteit in elektrische voertuigen.

De textiel-, schoenen- en leerindustrie in Europa - de thuisbasis van fast-fashion giganten Zara en H&M en 's werelds grootste luxemerken - hebben een gezamenlijke jaaromzet van meer dan 200 miljard euro (220 miljard dollar).

Negenennegentig procent van de bedrijven in de sector zijn kleine of middelgrote ondernemingen, waardoor ze kwetsbaar zijn voor de "harde" wereldwijde concurrentie, aldus de industriegroepen in een gezamenlijke verklaring.

De Poolse vereniging voor e-commerce stelde in een rapport dat Chinese staatssubsidies online marktplaatsen zoals Shein, die T-shirts van $5, jeans van $15 en oorbellen van $1 rechtstreeks vanuit China naar klanten over de hele wereld stuurt, een oneerlijk voordeel geven ten opzichte van Europese rivalen.

Een woordvoerder van Shein zei: "Er zit geen waarheid in de bewering dat Chinese overheidssubsidies helpen om de activiteiten van SHEIN en haar wereldwijde uitbreiding te ondersteunen."

De meeste producten die Shein verkoopt worden in het zuiden van China gemaakt, maar het bedrijf heeft een leveranciersbestand opgebouwd in China.

Brazilië

en in Turkije. "We verwachten dat onze Turkse partners in de toeleveringsketen ons in toenemende mate zullen ondersteunen bij het bedienen van de Europese markt," aldus de woordvoerder.

Shein werkt ook aan een beter imago in Frankrijk, waar wetgevers in het lagerhuis van het parlement in maart een wetsvoorstel goedkeurden dat voorziet in boetes voor fast fashion-producten om hun milieu-impact te compenseren.

Raphael Glucksmann, een EU-wetgever die tijdens de verkiezingen de lijst van de Franse socialistische partij aanvoert, is een voorstander van het wetsvoorstel en een prominente campagnevoerder tegen Shein.

Shein heeft gezegd dat het wetsvoorstel de koopkracht van Franse consumenten alleen maar zou verslechteren. Op maandag kondigde Shein aan dat het haar doorverkoopplatform voor tweedehands kleding "Shein Exchange" eerst naar Frankrijk zou uitbreiden, gevolgd door het Verenigd Koninkrijk en Duitsland, nadat het eind 2022 voor het eerst in de VS was gelanceerd.

De e-commerce gigant, die heeft geweigerd commentaar te geven op IPO-plannen, is ook ambtenaren in Duitsland aan het strikken.

Lionel Lim, associate director of global government relations bij Shein, organiseerde vorige maand een "ESG breakfast roundtable" in Berlijn met deelnemers van de overheid, handelsverenigingen en zakenpartners, volgens zijn LinkedIn post.

BELASTINGOLEN

Detailhandelaren in Europa worden steeds kritischer over de belastingontduiking waarvan Shein en andere buitenlandse e-commerce platforms volgens hen profiteren. Volgens de EU-regels kunnen particulieren online pakketten ter waarde van minder dan 150 euro ($170) uit het buitenland bestellen zonder invoerrechten te betalen. In Groot-Brittannië is de vergelijkbare drempel 135 pond.

"We roepen de leden van het Europees Parlement die zondag in het Europees Parlement worden gekozen op om te zorgen voor gelijke concurrentievoorwaarden in Europa," zei de directeur van de Finse Handelsfederatie, Kari Luoto, woensdag in een verklaring. "De afschaffing van de belastingvrije limiet moet dringend gebeuren."

Theo Paphitis, voorzitter en eigenaar van de Britse winkelketens Ryman en Robert Dyas, zei tegen Reuters: "Het is niet te geloven dat de regering nog niet is opgetreden tegen een gapend belastingvacuüm dat gigantische bedrijven uit het buitenland in staat stelt om in het Verenigd Koninkrijk te verkopen zonder douane te betalen of bij te dragen aan de kosten van de detailhandel, ten koste van Britse bedrijven die hun eerlijke deel betalen."

Duitsland heeft opgeroepen tot veranderingen in de hele EU. De belangrijkste detailhandelsorganisatie, Handelsverband Deutschland, zei dat minister van Financiën Christian Lindner "heeft aangegeven dat Duitsland de afschaffing van de belastingvrije limiet van 150 euro op Europees niveau zal steunen".

Shein zegt dat de belastingvrije behandeling van pakketten met een lage waarde niet cruciaal is voor haar succes, en dat zij de prijzen laag houdt dankzij haar bedrijfsmodel op aanvraag en flexibele toeleveringsketen.

Simon Wolfson, chief executive van Next, heeft de Britse regering ook opgeroepen om het achterpoortje te herzien, ondanks de administratieve complexiteit van het belasten van miljoenen kleine leveringen.

De Britse Labourpartij, waarvan algemeen wordt verwacht dat ze de macht zal grijpen bij de verkiezingen van 4 juli, heeft Shein ontmoet in de aanloop naar haar mogelijke beursnotering in Londen. Maar sommige Britse wetgevers hebben vraagtekens gezet bij de geschiktheid van Shein voor een beursnotering in Londen en hebben opgeroepen tot een strenger onderzoek naar de toeleveringsketen en de arbeidspraktijken. ($1 = 0,9184 euro) ($1 = 0,7811 pond) (Verslaggeving door Helen Reid en James Davey Bewerking door Peter Graff)