Een voormalig technicus van Meta beschuldigde het bedrijf dinsdag van vooringenomenheid bij de behandeling van inhoud die verband houdt met de oorlog in Gaza. In een rechtszaak beweert hij dat Meta hem heeft ontslagen omdat hij probeerde te helpen bij het oplossen van bugs die ervoor zorgden dat Palestijnse Instagram-posts werden onderdrukt.

Ferras Hamad, een Palestijns-Amerikaanse ingenieur die sinds 2021 deel uitmaakte van Meta's machine learning team, klaagde de sociale mediagigant in een rechtbank in de staat Californië aan wegens discriminatie, onrechtmatige beëindiging en andere overtredingen naar aanleiding van zijn ontslag in februari.

In de aanklacht beschuldigde Hamad Meta van een patroon van vooroordelen tegen Palestijnen, waarbij hij zei dat het bedrijf interne communicatie van werknemers verwijderde waarin de dood van hun familieleden in Gaza werd genoemd en onderzoek deed naar hun gebruik van de emoji met de Palestijnse vlag.

Volgens de rechtszaak voerde het bedrijf dergelijke onderzoeken niet uit voor werknemers die in soortgelijke contexten emoji's met de Israëlische of Oekraïense vlag plaatsten.

Meta-woordvoerder Andy Stone zei dat Hamad ontslagen was wegens het schenden van het "beleid voor gegevenstoegang" van het bedrijf, dat beperkingen stelt aan wat werknemers met verschillende soorten gegevens mogen doen.

De claims van Hamad weerspiegelen al lang bestaande kritiek van mensenrechtengroeperingen op de prestaties van Meta bij het modereren van de inhoud die op haar platformen wordt geplaatst over Israël en de Palestijnse gebieden, inclusief in een extern onderzoek dat het bedrijf in 2021 liet uitvoeren.

Het conflict brak uit in Gaza nadat militanten van Hamas op 7 oktober Israël binnenvielen, waarbij volgens Israëlische schattingen 1.200 mensen omkwamen en meer dan 250 mensen werden gegijzeld. Als reactie daarop lanceerde Israël een offensief in Gaza dat volgens gezondheidsfunctionarissen in Gaza aan meer dan 36.000 mensen het leven heeft gekost en een humanitaire crisis heeft veroorzaakt.

Sinds het uitbreken van de oorlog vorig jaar werd het bedrijf beschuldigd van het onderdrukken van steunbetuigingen aan Palestijnen die midden in de oorlog leven.

Bijna 200 Meta-werknemers uitten eerder dit jaar soortgelijke zorgen in een open brief aan Chief Executive Mark Zuckerberg en andere leiders.

Hamad zei dat zijn ontslag leek voort te komen uit een incident in december met betrekking tot een noodprocedure die was ontworpen om ernstige problemen met de platforms van het bedrijf op te lossen, binnen Meta bekend als een SEV of "site event".

Hij had procedurele onregelmatigheden opgemerkt bij de afhandeling van een SEV in verband met beperkingen op inhoud die door Palestijnse Instagram-persoonlijkheden was geplaatst, waardoor de berichten niet in zoekopdrachten en feeds konden verschijnen, aldus de klacht.

In één geval, zo beweerde de klacht, ontdekte hij dat een korte video die door de Palestijnse fotojournalist Motaz Azaiza was geplaatst, verkeerd was geclassificeerd als pornografisch, ook al toonde het een verwoest gebouw in Gaza.

Hamad zei dat hij tegenstrijdig advies had gekregen van andere werknemers over de status van het SEV en of hij bevoegd was om te helpen bij het oplossen ervan, hoewel hij eerder aan soortgelijke gevoelige SEV's had gewerkt, waaronder SEV's met betrekking tot Israël, Gaza en Oekraïne. Zijn manager bevestigde later schriftelijk dat het SEV deel uitmaakte van zijn functie, zei hij.

De volgende maand, nadat een Meta-vertegenwoordiger hem had verteld dat er een onderzoek naar hem liep, diende Hamad een interne discriminatieklacht in en dagen later werd hij ontslagen, zei hij.

Hamad zei dat Meta hem vertelde dat hij ontslagen was wegens het schenden van een beleid dat werknemers verbiedt om te werken aan zaken met accounts van mensen die ze persoonlijk kennen, verwijzend naar Azaiza, de fotojournalist. Hamad zei dat hij geen persoonlijke band had met Azaiza.

Meta weigerde commentaar te geven op wat haar beleid voor gegevenstoegang specifiek verbiedt en op Hamad's beweringen over de redenen voor zijn ontslag. (Verslaggeving door Katie Paul en Jessica DiNapoli; Bewerking door Kenneth Li, Deepa Babington en Stephen Coates)