Door tekorten aan nieuwe vliegtuigen, straalmotoren en piloten hebben Amerikaanse luchtvaartmaatschappijen weinig andere keuze dan groei na te streven door middel van overnames - waardoor ze in het vizier komen van antitrustregulatoren.

Alaska Airlines verraste analisten en industriefunctionarissen met haar plan om Hawaiian Airlines voor $1,9 miljard te kopen, nog voordat een rechter uitspraak had gedaan in de rechtszaak van het Amerikaanse Ministerie van Justitie (DOJ) die de voorgestelde fusie van JetBlue met Spirit Airlines moest blokkeren.

Maar de aanbod- en arbeidsbeperkingen zijn zo zwaar dat luchtvaartmaatschappijen zoals Alaska waarschijnlijk aanbiedingen zullen blijven nastreven, ondanks de afkeer van de regering Biden voor meer consolidatie. Op dit moment controleren American Airlines, United, Delta en Southwest Airlines 80% van de binnenlandse markt, waardoor er weinig ruimte is voor groei.

"Dit is een industrie die constant op zoek is naar een invalshoek," zegt Addison Schonland, partner bij adviesbureau AirInsight. "Als Alaska niet op Hawaiian zou gaan vliegen, wat zou iemand anders er dan van weerhouden om op Hawaiian te gaan vliegen?"

De deal zal Alaska - voornamelijk een binnenlandse luchtvaartmaatschappij die met vliegtuigen met een smalle romp vliegt - de widebody jets, piloten en internationale netwerken van Hawaiian opleveren, waardoor er een start- en landingsbaan ontstaat voor groei op de internationale langeafstandsmarkten.

In een interview zei Ben Minicucci, CEO van Alaska, dat het de juiste tijd was om de deal te sluiten, die hij omschreef als "een geweldige investering, een grote stap voorwaarts" voor het bedrijf.

Alaska vertelde analisten op zondag dat het veel duurder en moeilijker zou zijn om zelf internationale langeafstandsvluchten uit te voeren.

Courtney Miller, een consultant die in 2019 pleitte voor de fusie tussen de twee luchtvaartmaatschappijen, zei dat Alaska waarschijnlijk ongeveer evenveel zou moeten investeren als het nu voor Hawaiian betaalt om een eigen, kleinere internationale operatie op te starten.

Het is een betere optie om internationale langeafstandsvluchten te beginnen door gebruik te maken van Hawaiian's vloot van wide-body jets en internationale netwerken, zei hij.

Nu zowel Boeing als Airbus problemen hebben met de toeleveringsketen, kan Alaska door deze deal voorkomen dat het lang moet wachten op nieuwe vliegtuigen. Het vermindert ook de noodzaak om piloten in te huren en op te leiden tijdens een personeelsschaarste in de hele sector en bespaart het bedrijf de strijd om slots op internationale luchthavens.

"Het risico is veel lager," zei Miller, die nu het adviesbureau Visual Approach Analytics leidt.

Fusies en overnames creëren schaalvoordelen die helpen om de stijgende bedrijfskosten te compenseren. Alaska zal op dit gebied echter voor uitdagingen komen te staan als het de vloot van Hawaiian integreert, aldus Schonland.

Terwijl de luchtvaartmaatschappij uit Seattle met Boeing 737 vliegtuigen vliegt, heeft de vloot van Hawaiian een aantal Airbus jets, dus een gecombineerde maatschappij zou voor reparaties op verschillende onderdelen en monteurs moeten vertrouwen. Minicucci zei dat de gecombineerde maatschappij voorlopig met een gemengde vloot zal blijven vliegen, maar hij sloot niet uit dat hij de vliegtuigmix zou herzien.

Oudere luchtvaartmaatschappijen zoals Delta en United hebben de inflatiedruk kunnen verlichten dankzij sterke boekingen voor vluchten naar Europa en Azië. Maar de afnemende vraag naar binnenlandse vluchten heeft de inkomsten van binnenlandse luchtvaartmaatschappijen, waaronder Alaska, gekwetst.

Soortgelijke zorgen over de groei hebben JetBlue er vorig jaar toe aangezet om een vijandig bod uit te brengen op Spirit, in een poging om de binnenlandse voetafdruk van JetBlue uit te breiden en te profiteren van de stijging in vakantiereizen tussen de Amerikaanse oostkust en het Caribisch gebied.

Het is echter een hele uitdaging om de anti-trust regelgevers ervan te overtuigen dat de deals concurrentie- en consumentenbevorderend zijn.

William Kovacic, voormalig voorzitter van de Federal Trade Commission en nu docent aan de rechtenfaculteit van de George Washington University, zei dat het DOJ de transactie van Alaska waarschijnlijk zorgvuldig zal bekijken.

"Ze benaderen luchtvaartmaatschappijen met het standpunt dat het fusiebeleid te toegeeflijk is geweest en buitensporige concentratie heeft toegestaan," zei hij. (Verslaggeving door Rajesh Kumar Singh, Redactie door Nick Zieminski)