De eerste vijf jaar van Darren Woods, CEO van Exxon Mobil, werden ontsierd door gemiste olieproductiedoelstellingen, een opstand van investeerders en het grootste financiële verlies ooit van het bedrijf.

De verlossing kwam dit jaar toen hij - geholpen door een aandelenkoers die door de hoge olieprijzen was opgepompt - een deal van $ 60 miljard sloot om schalieconcurrent Pioneer Natural Resources te kopen en zo een constante stroom van ruwe olie uit het meest gewaardeerde schalieveld van de Verenigde Staten te garanderen.

De aandelen van Exxon hebben tijdens Woods' ambtstermijn als CEO minder goed gepresteerd dan die van rivaal Chevron. Het bedrijf leed in 2020 een verlies van 22 miljard dollar tijdens de pandemie. Nu ligt zijn grootste uitdaging in het verschiet bij het uitvoeren van een strategie om te concurreren voor investeerders die hoge rendementen en een lagere uitstoot van broeikasgassen eisen.

Zijn plan is erop gericht om winst uit goedkopere vaten olie dichter bij huis, zoals de enorme offshore olievelden in Guyana, in evenwicht te brengen met een riskante belofte van meerdere miljarden dollars om koolstofarme diensten te creëren en te verkopen tegen marges die vergelijkbaar zijn met olie.

"We kunnen de uitstoot aanpakken zonder alle gedane investeringen weg te gooien," vertelde de CEO zaterdag aan Reuters op de klimaattop COP28. "Wat de vraag ook is, we zijn concurrerend. Dat is de strategie."

Woods heeft zichzelf een korte vier jaar gegeven om zijn nieuwste strategie uit te voeren, volgens interviews van Reuters met Exxon-managers, voormalige werknemers, investeerders en partners.

De directeur is van plan om op woensdag een nieuw tijdperk voor Exxon aan investeerders te presenteren, wanneer hij de plannen voor kapitaaluitgaven en de productiecurve van het bedrijf bijwerkt om zijn recente doelen erin op te nemen.

Die toekomst omvat het oppompen van meer dan 4,4 miljoen vaten olie per dag (bpd) tegen 2027, een doel dat nieuwe technologie zal vereisen om 700.000 bpd of meer extra uit de bestaande schaliebronnen te persen.

Er wordt verwacht dat hij Wall Street een bijgewerkt budget zal aanbieden voor het aanpakken van methaanlekken en de impact van een afnemende toekomst voor motorbrandstoffen en de opkomst van waterstofbrandstoffen en elektrische voertuigen op batterijen, kostbare kwesties zonder eenvoudige oplossingen.

VERLEDEN TIJD IS PROLOOG?

Exxons staat van dienst in het kopen van activa op piekniveaus heeft beleggers gefrustreerd.

Je groeit en je groeit en je groeit en dan verkoop je het aan Exxon, zei olie-analist Paul Sankey van Sankey Research.

Woods' laatste beslissing om de toekomstige productie te concentreren in twee grote activa in Noord- en Zuid-Amerika staat in contrast met zijn expansionistische visie van vijf jaar geleden, toen Exxon kapitaal stak in ondernemingen met lage marges en een hoog risico over de hele wereld.

Onder die projecten was een inzet van $ 4 miljard in 2017 met partners op boorrechten voor de kust van Brazilië. Het was ooit een topproject voor groei, maar Exxon is er tot nu toe niet in geslaagd om zelf een daling te vinden.

Analisten zeggen dat Woods de markt impliciet om het voordeel van de twijfel vraagt over de overname van Pioneer en Denbury, een koolstofpijpleidingbedrijf ter waarde van $4,9 miljard dat Exxon kocht om zijn plannen om koolstofvastleggingsdiensten aan andere bedrijven te verkopen, te ondersteunen.

"Dat was een gemakkelijke vraag met Guyana. Niet zozeer voor schalie en (koolstofafvang en -opslag). We zijn er nog niet," zei Sankey.

Tot nu toe hebben de plannen van Woods investeerders die een energietransitiestrategie eisen, overtuigd - tenminste wat het klimaat betreft.

"Het pad dat ze nu bewandelen is het pad waarvan wij dachten dat ze het moesten bewandelen," zei Chris James, voorzitter van de activistische belegger Engine No. 1, die in 2021 een zegevierend proxygevecht leidde waarin Exxon werd aangevallen voor het te veel uitgeven aan olie.

Woods deal voor Denbury past in een totale inzet van $17 miljard op decarbonisatie en waterstof tot 2027. Om de zorgen van investeerders over de afnemende vraag naar benzine en andere brandstoffen weg te nemen, heeft hij zijn downstream-eenheden geherstructureerd zodat ze gemakkelijk kunnen overschakelen van motorbrandstoffen naar chemicaliën.

Tegelijkertijd wil het bedrijf een leidende rol spelen in de elektrificatie van voertuigen. In november beloofde Exxon om tegen 2027 een grootschalige producent van lithium te worden, de grondstof die gebruikt wordt in accu's voor elektrische voertuigen.

MEER OLIE VS GROENE AMBITIE

De ambitieuze agenda van Exxon omvat het opstarten van de grootste waterstofcentrale ter wereld tegen 2027. Deze koolstofarme bedrijven kunnen een rendement op investering genereren van 10% tot 20%, aldus Exxon.

"We verwachten dat dit bedrijfsonderdeel een solide dubbelcijferig rendement zal genereren en dat het zal concurreren om kapitaal binnen de rest van de ExxonMobil-portefeuille", aldus Dan Ammann, voorzitter van de Low Carbon Solutions unit.

Investeringen in koolstofarme technologieën zullen tot 2027 ongeveer 11% van het jaarlijkse budget van de onderneming in beslag nemen, of ruwweg de helft van wat Europese concurrenten investeren. Maar dat is een dramatisch verschil met 2,5 jaar geleden, toen minder dan 1% van het budget van Exxon werd besteed aan projecten met lage emissies.

"We kunnen in 2027 evalueren of dit een bedrijf is of niet," zei analist Neil Mehta van Goldman Sachs.

Om Woods gelijk te geven, zou Exxon tegen 2027 tussen de $1,7 miljard en $3,4 miljard aan netto-inkomsten uit deze business moeten genereren, zei hij. Woods en Ammann weigerden een doeljaar te noemen voor het leveren van de beloofde winst.

RISKANTE BUSINESS

Het budget van $17 miljard voor koolstofarme technologieën bij de groei van de totale inkomsten van het bedrijf volgend jaar "zal blijven stijgen", zei de CEO. Na voltooiing, in de eerste helft van 2024, zal de overname van Pioneer bijna 20% aan olie- en gasproductie toevoegen aan de omzet van Exxon.

Het investeringsplan bevat risico's. Voor zowel waterstof als koolstofafvang moet nog regelgeving komen, de infrastructuur is schaars of onbestaand en de winstgevendheid is onzeker. Het rendement zal ook afhangen van flinke overheidssubsidies.

"Het risico bestaat dat veel van de waterstofprojecten die in het hele land worden aangekondigd nooit tot een definitieve investeringsbeslissing zullen komen," zei GTI-consultant Brian Weeks, die ook het voorstel voor de HyVelocity waterstofhub van Exxon en tientallen partners coördineerde.

Exxon's overname van Denbury en haar 1.300 mijl lange kooldioxidepijpleidingennetwerk zullen worden gekoppeld aan een waterstoffaciliteit in Texas en meer dan 160 offshore blokken in de Golf van Mexico waar Exxon kooldioxide wil begraven.

Uitgaven voor koolstofarme energie worden momenteel beperkt door een schaarste aan klanten die bereid zijn contracten af te sluiten en ontoereikende regelgeving, aldus Woods.

Exxon heeft de grootste ammoniakproducent in de V.S., een industrieel gasbedrijf en een groot staalbedrijf overtuigd om langetermijncontracten te tekenen voor diensten op het gebied van koolstofvermindering. De diensten zouden pas volledig betaald moeten worden als de fabrieken, pijpleidingen en koolstofreservoirs er zijn.

De voorwaarden van de contracten, die eerder dit jaar werden aangekondigd, werden niet bekendgemaakt, waardoor beleggers weinig inzicht hadden.

Er moet een prijs betaald worden als je een pionier wilt zijn, zei Chris Bohn, financieel directeur bij ammoniakproducent CF Energies, dat het eerste bedrijf was dat zich inschreef voor Exxons Low Carbon Solutions service.