Mobiele-telefonie-exploitant Cellnex zal de verkoop van activa versnellen in een poging om halverwege volgend jaar een investment grade kredietbeoordeling te krijgen en bereidt zich voor op een consolidatiegolf in de sector, vertelde CEO Marco Patuano aan Reuters.

Het Spaanse bedrijf, dat sinds de beursnotering in 2015 is gegroeid door middel van overnames, is vorig jaar een andere weg ingeslagen toen stijgende rentetarieven het dwongen om zich opnieuw te richten op het terugdringen van schulden door niet-kernactiviteiten te verkopen en het bedrijf te vereenvoudigen.

Aandelen in Cellnex stegen met 1,5% in Madrid, vergeleken met een stijging van 0,4% in de bredere IBEX-index.

Patuano zei dat hij verwachtte dat het genereren van cash over twee of drie jaar drastisch zou versnellen, wanneer de verplichtingen voor kapitaaluitgaven (capex) afnemen en de activa voldoende volgroeid zijn om hogere rendementen te genereren.

"Capex absorbeert (nu) alle kasstroomgeneratie. 2024, grote kapitaaluitgaven. 2025, grote kapitaaluitgaven, en dan is er een klif. In 2027 genereert u veel geld," zei Patuano.

Tegen die tijd voorziet Cellnex een consolidatie tussen de zes grootste Europese torenexploitanten.

"(In) Europa (wat) zal gebeuren is dat er vandaag zes zendmastexploitanten zijn. En morgen, denk ik, zullen het er minder dan zes zijn," zei Patuano.

Patuano opperde de mogelijkheid om het bod van zijn voorganger uit 2022 op de torendivisie van Deutsche Telekom - nu bekend als GD Towers - nieuw leven in te blazen.

"Als de tijd rijp is, zou (het) een zeer geschikt gebruik van middelen kunnen zijn," zei hij.

KAPITAALMARKTDAG IN MAART

In maart wil Cellnex een nieuwe strategie aankondigen voor de periode tot 2026, met doelstellingen voor kapitaalallocatie op de langere termijn.

Sinds hij in juni aan het roer kwam, heeft Patuano de portfolio van het bedrijf onder de loep genomen om kernactiva en potentiële desinvesteringen te identificeren.

"In Ierland en Oostenrijk overwegen we de mogelijkheid van een volledige afstoting," aldus Patuano, die in september instemde met de verkoop van een minderheidsbelang in de activiteiten van Cellnex Nordics.

Volgens een rapport van Kepler Cheuvreux uit oktober hebben de onderdelen van Cellnex in Ierland en Oostenrijk een bedrijfswaarde van respectievelijk 1,05 miljard euro ($1,15 miljard) en 1,41 miljard euro.

Cellnex wil zijn leverage ratio verlagen tot minder dan zes keer zijn kerninkomsten in 2024 om te proberen zijn kredietrating te verbeteren.

Het is ook van plan om ongeveer 150 miljoen euro te investeren in de aankoop van de grond waarop de torens staan.

"In de komende paar jaar zouden we de kasstroom uit bedrijfsactiviteiten nog meer moeten verbeteren," zei Patuano, en hij voegde eraan toe dat de aankoop van land een van de manieren was om dat te bereiken.

Het bedrijf wil de beloning van aandeelhouders de komende jaren verhogen door middel van dividenduitkeringen en het terugkopen van aandelen.

"Als je in infrastructuur investeert, ben je niet op zoek naar groei zonder rendement, maar naar rendement met een behoorlijke groei, die beter is dan de inflatie," zei Patuano.

($1 = 0,9168 euro) (Verslaggeving door Andres Gonzalez en Amy-Jo Crowley Redactie door Anousha Sakoui, Mark Potter en Bernadette Baum)