De Italiaanse Vega-C raket is dichter bij om weer te vliegen na een geslaagde test van de motoren eind mei, zei de fabrikant Avio op dinsdag.

De Vega-C draagraketten zullen naar verwachting eind 2024 weer gaan vliegen na het uitvoeren van reparaties die zijn aanbevolen door een onafhankelijk panel van de European Space Agency (ESA) na een mislukte satellietlancering.

In december 2022 mislukte een Arianespace-missie met twee Airbus-satellieten ongeveer twee en een halve minuut na de vlucht toen er een anomalie optrad met de Zefiro 40-motor die door de Vega C-raket werd gebruikt als gevolg van een defecte straalpijp.

Europa's nieuwe draagraket voor zwaargewichten, gebouwd door ArianeGroup - een joint venture van Airbus en Safran - heeft ook vertraging opgelopen door technische problemen, maar de eerste test zal in de komende maanden plaatsvinden.

Lanceerinrichtingen zijn een dringende kwestie omdat Europa een gat in de toegang tot de ruimte dreigt te slaan na de vertragingen, in combinatie met het verlies van toegang door West-Europese naties tot het Soyuz-programma van Rusland als gevolg van de oorlog in Oekraïne.

Tijdens de recente test, die werd uitgevoerd in een faciliteit op Sardinië, presteerde de nieuwe straalpijp van de Zefiro-40 - een 7,6 meter hoge raketmotor - "zoals verwacht gedurende de geplande brandtijd van 94 seconden van de test, waarbij een nominale prestatie tijdens de vlucht werd gesimuleerd", aldus Avio in een verklaring.

Een tweede afvuurtest, die in oktober zal worden uitgevoerd, zal de Zefiro 40 kwalificeren om weer te gaan vliegen vanaf de Europese ruimtehaven in Frans Guyana.

Avio is de hoofdaannemer en ontwerpautoriteit van de Vega-C draagraketten. Het Franse Arianespace is de aanbieder van lanceringsdiensten.

Italië heeft ervoor geijverd om de raket apart van ArianeGroup's dochteronderneming Arianespace op de markt te brengen, die momenteel alle grote Europese lanceringen verkoopt en uitvoert, en een overeenkomst in november opende de deur om de raket onafhankelijk door Avio te laten uitvoeren. (Verslag door Giulia Segreti; Redactie door Susan Fenton)