Noord-Koreaanse animatoren hebben mogelijk geholpen bij het maken van populaire televisiecartoons voor grote westerse bedrijven, waaronder Amazon en HBO Max, ondanks internationale sancties tegen Noord-Korea, zo blijkt uit een onderzoeksrapport.

Onderzoekers ontdekten bestanden op een Noord-Koreaanse internetserver met animaties, geschreven instructies en commentaren die betrekking lijken te hebben op projecten die in productie waren voor de buitenlandse studio's, aldus het rapport van het in Washington gevestigde 38 North project dat maandag werd vrijgegeven.

Onder deze projecten waren "Invincible", een Amazon Original animatieserie geproduceerd door Skybound Entertainment uit Californië en "Iyanu, Child of Wonder", een anime over een superheld gemaakt door YouNeek Studios uit Maryland die dit jaar op HBO Max zal worden uitgezonden.

Amerikaanse sancties verbieden bijna alle commerciële activiteiten tussen Amerikaanse burgers en Noord-Koreaanse entiteiten.

Michael Barnhart, die zich bezighoudt met Noord-Korea bij Mandiant, een computerbeveiligingsbedrijf dat eigendom is van Google, en die met 38 North aan het project werkte, zei dat niets erop wees dat de Westerse bedrijven op de hoogte waren van de afspraken, die leken te gaan over het uitbesteden van werk aan China.

"Er is geen enkele manier waarop iemand dit had kunnen weten, behalve door de operationele beveiligingsfout die het aan het licht bracht," zei hij.

Woordvoerders van Amazon weigerden commentaar en verwezen Reuters door naar Skybound Entertainment.

Skybound zei dat het niet op de hoogte was van Noord-Koreaanse bedrijven die aan zijn animaties werkten, maar dat het de beschuldigingen serieus nam en een grondig intern onderzoek was gestart om mogelijke problemen te verifiëren en te corrigeren.

"We hebben ook de juiste autoriteiten op de hoogte gebracht en werken samen met alle geschikte instanties," zei hoofd bedrijfscommunicatie Hannah Cosgrove.

HBO Max en YouNeek hebben niet gereageerd op verzoeken om commentaar.

In het rapport staat dat twee onderzoekers na het ontdekken van de bestanden de server in de gaten hielden en het verkeer in januari observeerden.

"Elke dag verscheen er een nieuwe lading bestanden met instructies voor animatiewerk en de resultaten van het werk van die dag," aldus het rapport.

"Vaak bevatten de bestanden bewerkingscommentaren en instructies in het Chinees, vermoedelijk geschreven door het productiebedrijf, samen met een vertaling van die instructies in het Koreaans," aldus het rapport.

"Dit suggereert dat een tussenpersoon verantwoordelijk was voor het doorgeven van informatie tussen de productiemaatschappijen en de animatoren."

Het rapport zei dat de identiteit van de persoon of personen die de bestanden uploadden niet kon worden vastgesteld, noch van de betrokken Noord-Koreaanse entiteit.

WESTERSE ANIMATIEPROJECTEN

Het belangrijkste animatiehuis in Noord-Korea is de in Pyongyang gevestigde April 26 Animation Studio, ook bekend als SEK Studio, die in het verleden aan internationale projecten heeft gewerkt. In 2016 werd het door het Amerikaanse ministerie van Financiën aangemerkt als een Noord-Koreaans staatsbedrijf en onder sancties geplaatst.

In het rapport staat dat de Amerikaanse overheid in 2021 en 2022 ook sancties heeft opgelegd aan Chinese bedrijven die met de studio hebben samengewerkt of als tussenpersoon hebben gefungeerd.

38 North zei dat de bestanden die op de server werden gevonden betrekking hadden op een reeks projecten, waaronder seizoen 3 van "Invincible". Het rapport zei dat een document op de server de naam van de serie droeg en "Viltruminte Pants LLC," een onderdeel van de Skybound groep.

In samenwerking met Mandiant onderzochten de onderzoekers toegangslogs voor de server, die drie internetadressen in China bevatte.

Twee daarvan waren geregistreerd in de Chinese provincie Liaoning, die grenst aan Noord-Korea en waar veel Noord-Koreaanse bedrijven en Noord-Koreaanse IT-medewerkers zijn.

Barnhart van Mandiant vertelde Reuters dat hij "met een hoge mate van vertrouwen" inschatte dat de animatiecontracten waren uitbesteed aan Noord-Korea door een dekmantelbedrijf, blijkbaar in China.

China's ambassade in Washington zei dat Peking de verbodsbepalingen van de V.N. op transacties met Noord-Korea strikt toepaste, maar voegde eraan toe dat sancties geen oplossing waren voor de kwestie Noord-Korea. De VN-missie van Noord-Korea reageerde niet op een verzoek om commentaar.

BETER BETAALD IN CHINA

Choi Seong-guk, een Noord-Koreaanse overloper en striptekenaar die tussen 1996 en 2002 bij SEK Studio werkte, vertelde aan Reuters dat de studio een team had dat gezamenlijk met buitenlandse studio's werkte.

Choi, die de staatsstudio verliet vanwege het lage loon, zei dat sommige Noord-Koreaanse collega-cartoonisten ook vertrokken en in het buitenland gingen werken, meestal in China, waar ze op papier bouwvakkers waren maar in werkelijkheid animaties maakten voor Chinese klanten.

"Door dat in China te doen, krijgen ze $100 per maand betaald ... vergeleken met $1 thuis," zei hij.

In 2022 gaven de Amerikaanse ministeries van Buitenlandse Zaken en Financiën en het Federal Bureau of Investigation een advies uit waarin ze bedrijven waarschuwden voor het risico dat ze per ongeluk Noord-Koreaanse IT-medewerkers in dienst zouden nemen en zeiden dat dit hen in overtreding zou kunnen brengen met Amerikaanse en VN-sancties.

Een woordvoerder van het Amerikaanse ministerie van Financiën zei dat het in het algemeen geen commentaar geeft op "mogelijke onderzoeken of overtredingen van sancties", maar dat de inspanningen van Noord-Korea om inkomsten te genereren voor zijn wapenprogramma's door middel van cybercriminaliteit en misbruik van aannemers een punt van zorg was.