Het hoofd van een van Chili's belangrijkste mijnbouworganisaties drong er dinsdag bij de regering op aan om de inspanningen voor uitbreiding van de lithiumindustrie te versnellen, zonder te wachten om deals te sluiten met mijnbouwers SQM en Albemarle, omdat zij de staatscontrole wil vergroten.

De Chileense regering onder president Gabriel Boric kondigde dit jaar plannen aan om alleen publiek-private partnerschappen toe te staan voor lithiumcontracten, en stelde de door de staat gerunde koperproducent Codelco aan om te onderhandelen met SQM en Albemarle, de enige producenten in Chili van het lichte metaal dat gebruikt wordt voor batterijen voor elektrische auto's.

Codelco verwacht tegen het einde van het jaar een overeenkomst te sluiten met SQM, voordat het contract van het bedrijf in 2030 afloopt, maar details over wat de overeenkomst zou kunnen inhouden zijn schaars. Het contract van Albemarle loopt in 2043 af.

Joaquin Villarino, het hoofd van de Chileense Mijnraad, waarvan Codelco en de internationale mijnbouwbedrijven BHP, Teck en Anglo American lid zijn, zei dat andere lithiumexploratieprojecten worden verwaarloosd.

Hoewel Chili de op één na grootste lithiumproducent ter wereld is, waardoor het een belangrijke speler is in de wereldwijde verschuiving naar elektrische voertuigen, wordt de industrie geremd door een gebrek aan projecten in de pijplijn.

"Er zou geboden kunnen worden op contracten in andere zoutvlaktes in Chili, maar dat gebeurt niet," zei Villarino in een interview. De regering heeft zich ten doel gesteld om in de eerste helft van volgend jaar exploratiecontracten aan particuliere bedrijven aan te bieden.

"Wat niet redelijk lijkt, is dat de hele ontwikkeling van de lithiumindustrie afhangt van de onderhandelingen over het contract van Codelco met SQM," zei Villarino.

Hij merkte op dat buurland Argentinië, dat veel lithiumprojecten heeft lopen, wel eens terrein zou kunnen winnen op Chili als president Javier Milei, een libertair, slaagt in zijn plannen om de kwakkelende economie nieuw leven in te blazen.

"Als Milei's project werkt ... is het waarschijnlijk dat veel investeerders liever daarheen gaan dan hier in Chili te blijven of te investeren," zei hij.

"We missen een enorme kans en er wordt tijd verspild."