Amerikaanse luchtvaartmaatschappijen hebben de afgelopen drie jaar een hausse aan reizen gekend, maar tot het afgelopen kwartaal ontbraken de zakelijke reizigers die veel geld uitgaven grotendeels.

Die klanten zijn nu weer volop aanwezig, wat de winst van de luchtvaartmaatschappijen een boost heeft gegeven in wat normaal gesproken een zwak kwartaal is voor de resultaten. De Amerikaanse luchtvaartmaatschappijen die tot nu toe hun resultaten hebben gepubliceerd - waaronder Delta, United en Alaska Air - meldden allemaal een sterke opleving van het aantal vluchten voor zakelijke doeleinden.

Op donderdag zei Alaska Air dat de toegenomen uitgaven van technologiebedrijven zoals Amazon.com en Microsoft in het kwartaal van maart de inkomsten uit zakenreizen hebben doen stijgen tot niveaus van voor de pandemie. Het grootste deel van het afgelopen jaar bleven de zakelijke boekingen van de luchtvaartmaatschappij steken rond 75% van de niveaus van 2019.

De toename van zakenreizen hielp de in Seattle gevestigde luchtvaartmaatschappij om een sterke prestatie neer te zetten in het kwartaal van maart, traditioneel de zwakste periode van het jaar.

In een interview zei Shane Tackett, financieel directeur van Alaska, dat de vraag zou blijven groeien, omdat de uitgaven van technologiebedrijven nog niet volledig hersteld zijn.

"Technologiebedrijven aan de westkust zijn de meest waardevolle bedrijven ter wereld," zei hij. "Ze gaan reizen om hun klanten te zien en om software te verkopen."

Ook United zei dat het dit jaar enkele van de grootste zakelijke boekingen in haar geschiedenis had, dankzij de vraag van professionele dienstverleners, technische en industriële bedrijven.

Vóór de wereldwijde gezondheidscrisis genereerden zakenreizen maar liefst de helft van de passagiersinkomsten bij Amerikaanse luchtvaartmaatschappijen, volgens de industriegroep Airlines for America.

Maar het trage herstel dwong luchtvaartmaatschappijen die afhankelijk zijn van zakelijk verkeer om hun netwerk aan te passen en op vakantiegangers te jagen. Het prijszettingsvermogen daalde door overcapaciteit in de sector op belangrijke vakantiemarkten.

United verplaatste in het eerste kwartaal meer stoelen naar markten als Florida en Las Vegas na verliezen in hetzelfde kwartaal vorig jaar, terwijl American Airlines de voorwaarden van haar contract met grote zakelijke klanten herzag.

Hoewel het aantrekken van zakenreizen grotendeels te maken heeft met het feit dat mensen terugkeren naar hun kantoor, zeggen leidinggevenden van luchtvaartmaatschappijen dat zakelijke klanten de hand op de knip houden vanwege de verbeterde economische vooruitzichten.

Delta zei vorige week dat 90% van haar zakelijke klanten van plan is om de reisvolumes in het huidige kwartaal te handhaven of te verhogen. De in Atlanta gevestigde luchtvaartmaatschappij, die in het eerste kwartaal een dubbelcijferige jaar-op-jaar stijging zag in de verkoop aan bedrijven, verwacht in de tweede helft van dit jaar een recordomzet uit bedrijfsinkomsten te halen.

Alaska verhoogde haar winstverwachting voor 2024 omdat het verwacht dat de winst uit zakelijke reizigers de hogere brandstofkosten zal compenseren.

De financieel directeur van United, Michael Leskinen, zei woensdag dat het herstel van het zakelijk verkeer "wind in de zeilen" was, en zei dat terwijl de huidige trends sterk waren, "de toekomst nog rooskleuriger is". (Verslaggeving door Rajesh Kumar Singh; Redactie door Leslie Adler)