Vliegtuigtekorten veranderen in een winstgevende situatie voor sommige luchtvaartmaatschappijen, omdat de luchtvaartmaatschappijen door het tekort aan vliegtuigen nieuwe vliegtuigen aan leasemaatschappijen kunnen verkopen tegen veel hogere prijzen dan ze betaald hebben.

Luchtvaartmaatschappijen zoals Frontier Airlines uit Denver en Wizz Air uit Hongarije hebben melding gemaakt van winsten die kunnen oplopen tot honderden miljoenen dollars door vliegtuigen na levering te verkopen en ze terug te huren voor eigen gebruik. Deze sale-and-leaseback-transacties zijn lange tijd een manier geweest voor luchtvaartmaatschappijen wereldwijd om liquiditeit te genereren en de druk op hun balansen te verlichten.

De krappe markt voor vliegtuigen heeft deze transacties veel aantrekkelijker gemaakt, waarbij Amerikaanse luchtvaartmaatschappijen dit jaar goed waren voor 24% van de wereldwijde sale-and-leaseback-transacties, tegenover 10% in 2022, volgens Cirium Ascend Consultancy.

Passagiersluchtvaartmaatschappijen zullen dit jaar 19% minder vliegtuigen ontvangen dan verwacht vanwege productieproblemen bij Boeing en Airbus, volgens AeroDynamic Advisory. Bovendien zullen tussen 2024 en 2026 naar verwachting ongeveer 350 Airbus A320neo vliegtuigen aan de grond worden gehouden om een probleem met de Pratt & Whitney motoren van RTX op te lossen.

Als gevolg hiervan liggen de prijzen van nieuwe vliegtuigen 20% hoger dan in de periode vóór de pandemie, aldus John Heimlich, hoofdeconoom bij Airlines for America (A4A), een industriegroep die de grote Amerikaanse luchtvaartmaatschappijen vertegenwoordigt.

Frontier rapporteerde deze maand een winst van $71 miljoen in het eerste kwartaal uit deze deals, een stijging van 78% ten opzichte van vorig jaar. In het huidige kwartaal zal Frontier waarschijnlijk een vergelijkbare winst boeken, aldus Rob Morris, hoofd van de wereldwijde consultancy bij Cirium.

Wizz Air boekte in haar meest recente boekjaar een winst van ongeveer 245 miljoen euro ($266,5 miljoen), een stijging van ongeveer 146%.

Morris beschreef de sale-and-leasebackmarkt als "zeer concurrerend" waar het prijszettingsvermogen bij de verkopende partij ligt.

Sommige luchtvaartmaatschappijen profiteren ook meer dan andere van de juiste timing van hun orders. Frontier plaatste bijvoorbeeld een grote order in 2021 toen de inflatie relatief lager was en de vraag naar vliegreizen nog niet hersteld was.

Amerikaanse luchtvaartmaatschappijen zoals Delta, American en United hebben ook deals gesloten, maar niet zo vaak als Frontier. De discountmaatschappij heeft meer dan 200 nieuwe Airbus vliegtuigen in bestelling voor leveringen tot 2029.

Frontier zei deze maand dat het de vliegtuigen van Airbus krijgt tegen een "materiële korting op de markt", maar dat het ze tegen een veel hogere prijs aan verhuurders verkoopt.

Dankzij dit stukje financiële engineering kon de ultralow-cost luchtvaartmaatschappij in het eerste kwartaal bijna break-even draaien, wat sommige analisten zorgen baart, die zeiden dat de luchtvaartmaatschappij meer afhankelijk lijkt te zijn geworden van deze deals dan van het vliegen van passagiers.

"Wij blijven ons zorgen maken over het feit dat uitbundige sale-leasebackwinsten steeds belangrijker worden voor de winstgevendheid van Frontier," aldus JP Morgan-analist Jamie Baker.

Maar Frontier ziet haar orderportefeuille voor vliegtuigen als een "belangrijke troef" in een markt met een beperkt aanbod, omdat de productieproblemen bij vliegtuigbouwers naar verwachting zullen aanhouden.

"Het is een kernonderdeel van het bedrijf, de cash is echt," vertelde CEO Barry Biffle deze maand aan investeerders.

Lessors delen die mening. Aengus Kelly, CEO van de vliegtuigleasereus AerCap voorspelde deze maand dat de krapte op de wereldwijde straalvliegtuigmarkten de rest van het decennium zal aanhouden.

LEASEPRIJZEN STIJGEN

De stijgende prijzen voor nieuwe vliegtuigen betekenen ook stijgende huurprijzen. Luchtvaartmaatschappijen geven 30% meer uit aan vliegtuigleases dan voor de pandemie, schatte A4A's Heimlich.

Uit gegevens van Cirium blijkt dat de leaseprijs voor een Airbus A321neo nu $455.000 per maand bedraagt, een stijging van 30% sinds 2020. Luchtvaartmaatschappijen moeten niet alleen maandelijkse huur betalen voor de duur van hun leasecontracten, maar ook onderhoudsvergoedingen en een borgsom.

Vertragingen in vliegtuigleveringen kunnen luchtvaartmaatschappijen ook in de problemen brengen, vooral die maatschappijen die afhankelijk zijn van deze deals om geld te genereren en hun uitgaven te beheren, zegt Courtney Miller, oprichter van adviesbureau Visual Approach Analytics.

De Braziliaanse luchtvaartmaatschappij Gol, die dit jaar Amerikaanse Chapter 11 faillissementsbescherming aanvroeg, worstelde met de hoge lease- en rentekosten nadat Boeing er niet in slaagde vliegtuigen te leveren in een tempo waarmee de activiteiten gefinancierd konden worden.

De situatie van Frontier is niet zo nijpend, maar het bedrijf heeft slechts in één van de laatste vijf kwartalen winst geboekt.

"De leveringsband moet blijven draaien om de luchtvaartmaatschappij te financieren," zei Miller. "Wat gebeurt er als de leveringen het niet kunnen bijhouden?" ($1 = 0,9195 euro) (Verslaggeving door Rajesh Kumar Singh in Chicago; Aanvullende rapportage door Tim Hepher in Parijs; Bewerking door Rod Nickel)