De Franse president Emmanuel Macron heeft persoonlijk ingegrepen om de Canadese premier Justin Trudeau over te halen om Airbus en andere lucht- en ruimtevaartbedrijven verlichting te geven van de sancties op Russisch titanium, volgens drie mensen die bekend zijn met de zaak.

Het gevoelige verzoek werd gedaan tijdens een telefoongesprek tussen de twee leiders in maart, weken nadat Canada de gelederen had verbroken met zijn bondgenoten en sancties had ingesteld tegen het strategische metaal, waardoor het in Frankrijk gevestigde Airbus en andere bedrijven die nog steeds afhankelijk zijn van Russische leveringen in fabrieken in Canada of elders, ongerust werden.

Een bron dicht bij de Franse leider zei dat Macron een "aanzienlijke inspanning" had geleverd om Trudeau ervan te overtuigen een vrijstelling voor Europese bedrijven te verlenen.

"Er werden veel boodschappen doorgegeven op alle niveaus," voegde de bron eraan toe, verwijzend naar brede diplomatieke en industriële druk.

Een Canadese bron die bekend is met de zaak zei dat Macron het onderwerp ter sprake bracht in een gesprek met Trudeau op 29 maart in de aanloop naar een bezoek van de Franse premier Gabriel Attal, die de kwestie ook ter sprake bracht toen hij in Canada was.

Minstens één andere Europese regering heeft ook haar steun betuigd aan de lobby, aldus een andere bron.

Ottawa hield aanvankelijk voet bij stuk, maar wijzigde binnen enkele dagen haar beleid door Airbus en anderen ontheffingen te verlenen. De verlaging, waarover Reuters het eerst berichtte, leidde tot een politiek geschil over het sanctiebeleid en leverde kritiek op van de ambassadeur van Oekraïne.

"Het was niet gemakkelijk om de sancties opgeheven te krijgen. Ik denk dat als de Franse regering het niet voortdurend op dat niveau had gebracht, wij voet bij stuk hadden gehouden," zei de Canadese bron.

Kantoren van beide leiders weigerden commentaar en Airbus zei dat het "alle toepasselijke sancties met betrekking tot Rusland naleeft".

De bronnen spraken op voorwaarde van anonimiteit vanwege de gevoeligheid van de zaak.

VERRAST

Het gejaag op hoog niveau om Russisch titanium aan de gang te houden, laat zien hoe moeilijk het voor Westerse landen is om Rusland te straffen voor zijn oorlog tegen Oekraïne zonder de toeleveringsketens van industrieën die jaren vooruit moeten plannen, te beschadigen.

Het Russische staatsbedrijf VSMPO-AVISMA is historisch gezien de grootste producent van titanium voor de ruimtevaart, dat door zijn sterkte en lichte gewicht ideaal is voor onderdelen die het het zwaarst te verduren hebben, zoals motoronderdelen en landingsgestellen voor grote straalvliegtuigen.

Het blijkt moeilijk om de industrie van Russisch titanium en andere belangrijke mineralen uit landen als China af te helpen.

"Het probleem is dat het jaren duurt om een nieuwe titaniumfabriek te bouwen en het kan nog een jaar of twee duren om gecertificeerd te worden," zei Kevin Michaels, directeur van AeroDynamic Advisory.

Terwijl het Westen de sancties tegen Moskou heeft verscherpt, heeft het eerder vermeden om de toegang tot de gespecialiseerde legeringen en smeedstukken van VSMPO te blokkeren uit angst om de eigen luchtvaartindustrie te schaden.

De onverwachte beslissing van Canada om de import van VSMPO te verbieden viel samen met de tweede verjaardag van de invasie van Moskou in Oekraïne en verraste de lucht- en ruimtevaartindustrie.

Beladen telefoontjes naar Ottawa begonnen "onmiddellijk, letterlijk dezelfde dag," zei een tweede Canadese bron.

Airbus bevond zich in de frontlinie. Al het landingsgestel voor de eerste A350-1000 straalvliegtuigen komt uit één enkele fabriek in Ontario.

"Airbus was een van de grotere stemmen die lobbyden en ze deden dat ook via de Franse regering," zei de eerste Canadese bron. Airbus en Franse ambtenaren weigerden commentaar.

De beslissing van Canada heeft gevolgen voor de toeleveringsketen.

RIMPELEFFECT

De Amerikaanse lucht- en ruimtevaartgigant RTX is verantwoordelijk voor de bouw van het A350-1000 landingsgestel via de Oakville-fabriek buiten Toronto van zijn dochteronderneming Collins Aerospace.

Geconfronteerd met de beslissing van Ottawa om Russisch titanium te verbieden, heeft Collins de verscheping van grondstoffen stopgezet, aldus de bronnen.

RTX weigerde commentaar. In april nam het een last van $175 miljoen om nieuwe leveringen te dekken, deels gerelateerd aan de Canadese sancties.

De Canadese sancties hadden ook schade kunnen toebrengen aan Airbus' rivaal Boeing, maar de Amerikaanse vliegtuigbouwer bleef gespaard van verstoringen dankzij een aparte ontheffing die aan de Franse apparatuurleverancier Safran was toegekend, zeiden bronnen uit de sector.

Boeing kondigde in maart 2022 aan dat het was gestopt met het rechtstreeks kopen van titanium uit Rusland en wordt algemeen beschouwd als minder gevoelig voor het politiek gevoelige onderwerp dan zijn Europese rivaal.

Maar net als Airbus koopt Boeing landingsgestellen die in Canada gemaakt zijn voor haar 787 Dreamliner. Twee industriële bronnen zeiden dat de fabriek in Toronto-area van Safran blijft vertrouwen op VSMPO-titanium terwijl het bedrijf nieuwe bronnen in Europa ontwikkelt.

Safran zei vorige maand dat het een vrijstelling had gekregen van de Canadese sancties, waardoor het volgens experts in de toeleveringsketen Boeing zou kunnen blijven bevoorraden met 787 landingsgestellen.

Safran weigerde verder commentaar.

Boeing verwees vragen over de Russische blootstelling van onderaannemers door naar haar leveranciers.

"Boeing betrekt titanium momenteel voornamelijk in de V.S. ... en we blijven stappen ondernemen om de continuïteit op lange termijn te verzekeren," zei een woordvoerder.

Airbus, dat in december 2022 zei dat het Russisch titanium binnen "maanden en niet jaren" zou laten vallen, zei dat het intensief bezig was om de afhankelijkheid te verminderen, maar weigerde een streefdatum te noemen.

"Dit is al in volle gang en wordt zo snel mogelijk uitgevoerd," zei een woordvoerder.

Canada heeft niet gezegd wanneer de ontheffingen zullen aflopen, maar een persoon die bekend is met het plan zei dat het de industrie drie jaar heeft gegeven. Oekraïne heeft er bij westerse landen op aangedrongen om de sancties te verscherpen.

Sommigen vrezen dat het geschil met Canada een ander dilemma voor lucht- en ruimtevaartbedrijven kan verergeren: klachten tegen sancties benadrukken hun afhankelijkheid voor strategische materialen van exporterende landen, die op hun beurt die macht kunnen gebruiken om terug te slaan naar het Westen.

China zei donderdag dat het vanaf 1 juli de export van bepaalde gevoelige onderdelen voor de lucht- en ruimtevaart zou controleren. (Verslaggeving: David Ljunggren in Ottawa, Allison Lampert in Montreal, Michel Rose en Tim Hepher in Parijs; Tekst: Tim Hepher; Bewerking: Joe Brock en Mark Potter)