Het investeringsbedrijf LetterOne, gesteund door Russische oligarchen, heeft dinsdag aan een Londense rechtbank gevraagd om te beslissen dat het onrechtmatig werd bevolen om een breedbandprovider te verkopen, in het eerste beroep onder de recente Britse wet op de nationale veiligheid dat het Londense High Court heeft bereikt.

LetterOne, waarvan de eigenaren onder andere de gesanctioneerde oligarchen Mikhail Fridman en Petr Aven zijn, moest in december 2022 regionale provider Upp verkopen uit angst dat de uiteindelijke eigenaren van Upp kwetsbaar waren voor "hefboomwerking door de Russische staat".

De interventie was een van de eerste onder de Britse National Security and Investment Act, die de regering in staat stelt om overnames en investeringen in gevoelige sectoren te onderzoeken en mogelijk te blokkeren.

LetterOne - dat eigenaar is van de natuurvoedingswinkel Holland & Barrett en andere bedrijven - vecht de gedwongen verkoop van Upp aan, dat naar eigen zeggen voor minder dan het in het bedrijf had geïnvesteerd, werd verkocht.

De advocaat van het bedrijf, Tom Hickman, zei dat LetterOne "een uitgebreid pakket juridisch bindende maatregelen" heeft voorgesteld om te voorkomen dat de uiteindelijke begunstigden van Upp, waaronder Fridman en Aven, ongepaste invloed op Upp kunnen uitoefenen.

Maar, zo beweerde Hickman, het voorstel werd verworpen, deels omdat ambtenaren ten onrechte rekening hielden met het potentiële risico dat de Britse bondgenoten hun reactie als te zacht voor Rusland zouden opvatten.

Advocaten die de regering vertegenwoordigen, zeiden echter dat de beslissing om de verkoop van Upp te gelasten gerechtvaardigd was om redenen van nationale veiligheid.

Britse functionarissen zeiden ten tijde van het besluit in 2022 ook dat de voorstellen van LetterOne te veel werk voor de regering met zich mee zouden brengen omdat ze de naleving ervan zouden moeten controleren.

Fridman en Aven traden terug uit de raad van bestuur van LetterOne en hun aandelen werden voor onbepaalde tijd bevroren nadat ze een sanctie opgelegd kregen na de Russische invasie in Oekraïne in 2022.

LetterOne zei in haar jaaroverzicht voor 2023 dat het tweetal "op geen enkele manier, direct of indirect, betrokken is" bij het bestuur van LetterOne.