De Nigeriaanse Dangote olieraffinaderij zou deze week al kunnen beginnen met proefdraaien nadat maandag een zesde lading ruwe olie is binnengekomen, aldus functionarissen van het bedrijf, waardoor de fabriek van 650.000 vaten per dag (bpd) eindelijk tot leven komt na jaren van vertragingen bij de bouw.

De raffinaderij, die voor $20 miljard is gefinancierd door de rijkste man van Afrika, Aliko Dangote, wordt gebouwd in Lekki, aan de rand van de commerciële hoofdstad Lagos.

Nigeria importeert momenteel het grootste deel van zijn brandstof, maar de raffinaderij van Dangote zal het land zelfvoorzienend maken en in staat stellen om brandstof te exporteren naar buurlanden in West-Afrika. Dit kan de oliehandel in het Atlantische bekken veranderen, aangezien Nigeria de Amerikaanse en Europese energiebedrijven uitdaagt die jarenlang de auto's, vrachtwagens en generatoren in Afrika van brandstof hebben voorzien.

De fabriek ontving 1 miljoen vaten olie uit het Agbami veld in de Nigerdelta, wat de hoeveelheid ruwe olie die is geleverd sinds de eerste lading in december aankwam op 6 miljoen vaten brengt, zei de woordvoerder van Dangote in een verklaring.

De volgende stap is het opstarten van de destillatie-eenheid voor ruwe olie, een belangrijk onderdeel van de raffinaderij, zei een leidinggevende van het bedrijf die op voorwaarde van anonimiteit sprak. Dat proces zou "hoogstwaarschijnlijk" deze week beginnen, voegde de leidinggevende eraan toe.

"Daarna zullen we continu ruwe olie kopen en beginnen met de inbedrijfstelling van de andere afdelingen," zei de leidinggevende.

"Verkoopbare producten zullen vanaf de eerste week zelf binnenkomen. Maar het volume zal natuurlijk beperkt zijn en de variëteit aan verkoopbare producten zal ook beperkt zijn en het zal zich opbouwen naarmate elke belangrijke afdeling in bedrijf wordt genomen."

Experts zeggen dat de testruns de verschillende eenheden omvatten die producten van benzine tot diesel maken en ervoor zorgen dat ze op de bedieningspanelen reageren. Volgens de experts kan het maanden duren voordat raffinaderijen van proefdraaien overgaan op het produceren van brandstoffen van hoge kwaliteit op volle capaciteit.

Dangote heeft gezegd dat het zal beginnen met het raffineren van 350.000 bpd en hoopt later dit jaar de volledige productie op te kunnen voeren. (Verslaggeving door MacDonald Dzirutwe; Bewerking door Susan Fenton)