De leiders van het African National Congress zijn donderdag begonnen met besprekingen om het eens te worden over mogelijke partners om een nieuwe Zuid-Afrikaanse regering te vormen, nadat het ANC voor het eerst in het democratische tijdperk zijn parlementaire meerderheid had verloren.

De voormalige bevrijdingsbeweging heeft Zuid-Afrika bestuurd sinds het aan de macht kwam met Nelson Mandela aan het roer in de verkiezingen van 1994 die het einde van de apartheid markeerden, maar werd gestraft voor haar wankele staat van dienst in de verkiezingen van vorige week.

Hoewel het ANC nog steeds de grootste partij is, kan het niet langer alleen regeren en gaf het woensdag aan dat het zou proberen een regering van nationale eenheid te vormen met een groot aantal partijen.

"Dit is een tijd voor nuchtere geesten," zei ANC secretaris-generaal Fikile Mbalula toen leden van het Nationaal Uitvoerend Comité (NEC) van de partij bijeenkwamen in een hotel in Johannesburg voor een dag van besprekingen over de te volgen strategie.

"We behandelen de besprekingen niet vanuit het standpunt dat we ons in één optie moeten vastpinnen. We bekijken alle opties," vertelde hij aan verslaggevers.

Mbalula zei dat president Cyril Ramaphosa in een slottoespraak bekend zou maken wat het NEC had besloten.

Er staat veel op het spel voor Zuid-Afrika, dat worstelt met trage economische groei, veel armoede en werkloosheid, een hardnekkige raciale kloof tussen rijkdommen, ernstige stroomtekorten en politieke corruptie.

De electorale wiskunde heeft een complexe situatie gecreëerd voor het ANC, dat 159 van de 400 zetels in de nieuwe Nationale Vergadering zal hebben.

Haar naaste rivalen zijn de pro-zakelijke, blanke Democratische Alliantie (DA), met 87 zetels, de populistische uMkhonto we Sizwe (MK) onder leiding van voormalig president Jacob Zuma, met 58 zetels, en de hardlinkse Economic Freedom Fighters (EFF) met 39 zetels.

"We zijn met iedereen in gesprek en we praten zelfs met kleinere partijen. We willen iedereen aan boord halen," zei Mbalula.

De DA gaf op haar beurt op woensdag aan dat ze geen deel wil uitmaken van een regering waar ook MK of de EFF deel van uitmaken.

ANC COALITIEVORMING HEEFT GEEN GEMAKKELIJK ANTWOORD

Elke deal met de DA zou worden verwelkomd door de financiële markten, maar zou impopulair zijn bij veel ANC-aanhangers die de DA beschouwen als een voorvechter van wat sommige Zuid-Afrikanen het "blanke monopoliekapitaal" noemen.

Om die dynamiek te onderstrepen stond er een groep anti-DA demonstranten buiten het hotel waar de NEC-vergadering plaatsvond, met borden met slogans als "De DA wil het ANC vernietigen" en "Niet in onze naam".

Aan de andere kant zou een deal met de EFF of MK, die voorstander zijn van het nationaliseren van mijnen en het in beslag nemen van land zonder compensatie, populairder zijn bij sommigen in de ANC-basis, maar investeerders op hun grondvesten doen trillen.

Zowel de EFF als MK worden geleid door voormalige ANC'ers die zich hebben afgescheiden en in conflict zijn met het huidige leiderschap. Vooral Zuma heeft een openlijke hekel aan Ramaphosa, en zijn partij zei na de verkiezingen dat ze niet zou samenwerken met "het ANC van Ramaphosa".

De woordvoerder van het ANC zei woensdag dat de partij met geen enkele partij zou praten die het aftreden van Ramaphosa eist als voorwaarde voor deelname aan een regeringsalliantie.

Op donderdag voegde Mbalula eraan toe: "Het is erg moeilijk geweest om met MK in gesprek te komen. Het hangt ervan af of we na deze vergadering nog met hen zullen praten."

Zuma moest in 2018 aftreden als president na een reeks corruptieschandalen, en werd gevangen gezet wegens minachting van de rechtbank nadat hij had geweigerd mee te werken aan een onderzoek naar corruptie.

Hij blijft geliefd in zijn thuisprovincie, het dichtbevolkte KwaZulu-Natal, waar deze week extra politie is ingezet om de openbare orde te handhaven. De provincie was in 2021 het toneel van dodelijke rellen toen Zuma werd veroordeeld.