De voormalige president heeft met gemak alle vijf Republikeinse nominatiewedstrijden tot nu toe gewonnen, in staten in het Middenwesten, Noordoosten, Zuiden en Westen, en heeft onderweg elke uitdager verslagen behalve Haley, een voormalige gouverneur in South Carolina.

Adviseurs van Trump zeiden dat ze van plan waren om hun enige overgebleven Republikeinse concurrent te negeren in een poging om van haar campagne een nakomertje te maken. Dat zou een verandering in tactiek betekenen voor een campagne die Haley de afgelopen weken onder vuur heeft genomen met een spervuur van venijnige online aanvallen, druk op haar donateurs om over te stappen naar Trump en publieke spot van de voormalige president.

Haar verder aanvallen, zo argumenteerden ze, zou alleen maar leiden tot meer aandacht voor een kandidaat die geen duidelijke weg heeft naar de Republikeinse presidentsnominatie.

Aan de zijlijn van een Trump-evenement op vrijdag schetste campagneco-manager Chris LaCivita de blauwdruk bondig toen er naar Haley werd gevraagd.

"Nikki wie?" vertelde LaCivita aan Reuters.

Haley van haar kant zwoer uitdagend door te gaan tot Super Tuesday op 5 maart, wanneer kiezers in 15 staten en één Amerikaans territorium een derde van de afgevaardigden zullen leveren aan de Republikeinse Nationale Conventie, die in juli een kandidaat zal kiezen.

"Ze hebben recht op een echte keuze, niet op een verkiezing in Sovjetstijl met maar één kandidaat," vertelde Haley zaterdagavond na haar nederlaag aan haar aanhangers. "Ik heb de plicht om hen die keuze te geven."

Haar campagne heeft een agressief schema voor de komende dagen vrijgegeven, waarin ze door het land zal trekken, van Massachusetts tot Utah.

Haley had hard campagne gevoerd in South Carolina, de zuidelijke staat waar ze opgroeide en van 2011 tot 2017 gouverneur was. Maar Trump won er met meer dan 20 procentpunten, een marge die zo groot was dat nieuwszenders de race al voor hem konden uitroepen op het moment dat de stembussen sloten.

Toch leek ze het iets beter te hebben gedaan dan de opiniepeilingen voor de hele staat hadden voorspeld, wat Haley een kans zou kunnen geven om te beweren dat ze wat momentum heeft als de race zich uitbreidt naar meer staten.

In opmerkingen aan supporters zei Haley dat haar stemaandeel aantoonde dat een aanzienlijk aantal Republikeinen nog steeds twijfels heeft over Trump.

HALEY BESPOTTEN

Het valt nog te bezien of Trump, die vaak van zijn autocue afwijkt, de drang kan weerstaan om de spot te blijven drijven met Haley, tegen wie hij als seksistisch en racistisch bekritiseerde taal heeft gebruikt.

Maar Trump leek zaterdag de strategie van zijn adviseurs te volgen. In een toespraak overdag op de Conservative Political Action Conference noemde hij de naam van Haley niet één keer.

Die avond, enkele minuten na het sluiten van de stembussen, hield hij een overwinningsspeech waarin hij Haley opnieuw niet noemde - een scherp contrast met zijn opmerkingen na zijn overwinning in New Hampshire in januari, toen hij haar weigering om uit de race te stappen woedend hekelde.

Als onderdeel van de ommezwaai naar de algemene verkiezingen in november, gaat de Trump-campagne zich richten op het plannen van de conventie van de partij in juli, fondsenwerving en het effectief fuseren met het Republican National Committee, zeiden LaCivita en co-manager Susie Wiles deze week in een memo.

"Nikki Haley is irrelevant en niet nieuwswaardig," stond er in de memo.

Trumps surrogaten waren ondertussen niet verlegen om hun mening te geven dat Haley uit de race moest stappen zodat Trump zich kon concentreren op de presidentsverkiezingen op 5 november.

Congreslid Russell Fry uit South Carolina, die samen met Trump op het podium stond toen hij zijn overwinningsspeech gaf, zei dat hij de race als voorbij beschouwde.

"Dit is alleen in naam een voorverkiezing," vertelde hij aan Reuters. "En ik denk dat de Haley-campagne geld en middelen blijft uitgeven die beter kunnen worden ingezet om het Witte Huis veilig te stellen."

Maar sommige donateurs blijven Haley financieel steunen, met het argument dat zij het enige alternatief is als de campagne van Trump ontspoort.

Hij heeft onschuldig gepleit op een hele reeks strafrechtelijke aanklachten en zal volgende maand zijn eerste strafproces in New York moeten voeren, waar hij beschuldigd wordt van het vervalsen van bedrijfsgegevens om een affaire met een pornoster te verdoezelen.

"Ik denk dat Nikki de de facto back-up is voor de GOP als er iets met Trump gebeurt tussen nu en de verkiezingen," zei een donateur van Haley, die anoniem wilde blijven. "Waarschijnlijk een kans van 2%, maar als je het hebt over de leider van de vrije wereld, waarom niet?"