De vooruitzichten voor een wapenstilstand zagen er echter onzeker uit, omdat Israël tegelijkertijd zei dat het van plan was om zijn bezetting uit te breiden om Hamas te vernietigen, terwijl de islamitische factie vasthield aan haar eis voor een permanent einde aan de bijna vijf maanden durende oorlog.

Bewoners zeiden dat Israëlische troepen verschillende gebieden van de enclave beschoten terwijl tanks Beit Lahiya binnenreden en soldaten en gewapende mannen rennend gevecht leverden in de Zeitoun sector van Gaza Stad - beide in het noorden, dat al vroeg in het offensief was veroverd.

Ten minste 86 Palestijnen werden gedood door Israëlische aanvallen sinds zaterdag, zeiden artsen. Het Israëlische leger zei dat twee soldaten stierven tijdens gevechten in het zuiden van Gaza en dat haar strijdkrachten verschillende Palestijnse schutters in Zeitoun en elders hadden gedood of gevangen genomen.

De Israëlische premier Benjamin Netanyahu riep zijn oorlogskabinet zaterdag laat bijeen voor een briefing door inlichtingenchefs die terugkeerden van een vergadering met Qatarese, Egyptische en Amerikaanse bemiddelaars in Parijs over een mogelijk tweede staakt-het-vuren voor Gaza.

WAPENSTILSTAND GESPREKKEN

De eerste pauze in de gevechten, in november, leidde tot de vrijlating van ongeveer de helft van de 253 mensen die door Hamas gevangen waren genomen tijdens een grensoverschrijdende moordpartij op 7 oktober, die de oorlog ontketende. In die overeenkomst liet Israël drie keer zoveel Palestijnen vrij uit zijn veiligheidsgevangenissen en liet het meer humanitaire hulp toe in Gaza.

Israëlische media, die ongenoemde functionarissen aanhaalden, meldden dat er een raamwerk was voor de terugkeer van ongeveer een derde van de 130 gijzelaars die nog steeds in Gaza zijn, tijdens een wapenstilstand van zes weken tijdens de islamitische heilige maand van de Ramadan. Er was geen formele bevestiging van beide kanten.

Palestijnse functionarissen zeiden dat Hamas erop stond dat Israël het offensief zou staken en troepen zou terugtrekken onder elke overeenkomst. Israël gaf aan van plan te zijn een van de laatste steden binnen te trekken waar Hamas, dat gezworen heeft het te zullen vernietigen, zijn troepen intact heeft gelaten.

"We werken aan een ander kader voor de vrijlating van onze ontvoerden, evenals de voltooiing van de eliminatie van de Hamasbataljons in Rafah," zei Netanyahu op Facebook, verwijzend naar de stad in het uiterste zuiden van Gaza nabij de grens met Egypte.

Deze week, voegde hij eraan toe, zou het Israëlische veiligheidskabinet de militaire plannen voor Rafah goedkeuren - inclusief de evacuatie van meer dan een miljoen ontheemde Palestijnse burgers die daar onderdak hebben gevonden en wier lot de wereldmachten zorgen baart.

Bijna 30.000 Palestijnen zijn gedood in de oorlog, zeggen medische functionarissen in Gaza. De inval van Hamas op 7 oktober doodde 1.200 mensen in Israël, dat volgens officiële cijfers ook 241 soldaten verloor in de grondgevechten in Gaza die daarop volgden.